October 6, 2022

Bison Amerika pernah begitu banyak sehingga pada tahun 1889 pengawas Kebun Binatang Nasional menulis bahwa mencoba menghitungnya akan seperti menghitung “jumlah daun di hutan.” Itu banyak alasan mengapa dampak ekologis yang tepat dari mamalia darat terbesar di Amerika Utara tidak pernah diukur, sebelum penjajah memburu mereka hingga hampir punah di abad ke-19. Tetapi upaya saat ini untuk mengembalikan mereka ke jangkauan historis mereka telah menegaskan apa yang telah dikatakan oleh para konservasionis dan penduduk asli Amerika selama beberapa dekade: Bison sangat penting bagi kesehatan padang rumput.

Penelitian baru tentang manfaat jangka panjang dari pengenalan kembali bison menunjukkan bahwa kehadiran mereka membuat tanah lebih beragam dan tahan terhadap kekeringan. Makalah yang diterbitkan minggu ini di jurnal PNAS mengukur efek riak dari pemakan rumput raksasa di ekosistem padang rumput tallgrass yang dulu membentang dari Texas modern hingga Minnesota dan mencakup 170 juta hektar Amerika Utara. Saat ini, hanya sekitar 4 persen dari padang rumput tua yang tersisa, sebagian besar di wilayah Flint Hill di Kansas tempat penelitian berlangsung. Data, yang mencakup beberapa dekade setelah kembalinya bison, tegas: Herbivora lebih dari dua kali lipat jumlah spesies asli di habitat rumput tinggi.

[Related: Wolves and beavers can have magical ecosystem effects—if they have space to thrive]

“Bison adalah jenis organisme yang Anda harapkan memiliki dampak besar,” kata Zak Ratajczak, ahli biologi di Kansas State University dan penulis utama studi tersebut. “Mereka sangat besar, melakukan perjalanan jarak jauh, dan dapat mengkonsumsi spesies tanaman dalam skala yang mengubah persaingan.”

Mereka juga berspesialisasi dalam memakan bluestem besar dan rumput keras lainnya yang lebih mungkin dilewati oleh herbivora lain — termasuk sapi non-asli. Rerumputan ini tumbuh cepat dan tinggi, menutupi tanaman lain yang memiliki berbagai fungsi, seperti bunga liar yang mendukung penyerbuk dan polong-polongan yang memperbaiki nitrat di dalam tanah. Dengan waktu yang cukup, kata Ratajczak, “dampak kumulatif dan berjenjang [of the bison] besar.”

See also  Grizzly makan rusa di pernikahan Taman Nasional Glacier

Sejak 1980-an, para ilmuwan di Stasiun Biologi Konza Prairie seluas 8.616 hektar di Kansas telah mendokumentasikan perubahan keanekaragaman hayati tanaman dengan pengenalan kembali kawanan bison, yang jumlahnya dalam beberapa tahun terakhir tetap antara 275 dan 300. Sebagai perbandingan, mereka juga melacak kesehatan area padang rumput tallgrass yang dikunyah oleh ternak, serta bagian-bagian yang sama sekali tidak tersentuh.

Kawanan bison di Stasiun Biologi Konza Prairie di Kansas sekarang berjumlah ratusan. Barbara Van Slyke

Selain dampak positif yang jelas dari bison, mereka menemukan beberapa perbedaan utama lainnya. Pertama, sementara penggembalaan ternak bahkan tidak seefektif penggembalaan bison, itu lebih baik untuk keanekaragaman hayati daripada tidak ada penggembalaan sama sekali. Dan kedua, padang rumput yang dihuni bison lebih mampu menghadapi periode kekeringan, berkat variasi spesies tanaman yang lebih banyak dan pertumbuhan baru yang dirangsang dari penggembalaan.

“Sungguh menggembirakan melihat ketahanannya yang dapat mengatasi beberapa derajat pemanasan,” kata Ratajczak, menunjukkan bahwa ini akan menjadi sangat penting dengan perkiraan peningkatan intensitas dan frekuensi panas ekstrem dalam waktu dekat karena perubahan iklim.

[Related: The secret to curbing farm emissions is buried in the Stone Age]

Eric Patterson, kepala jagawana di Tallgrass Prairie National Preserve, melihat kawanan sekitar 100 ekor bison yang dilepasliarkan di taman ini memiliki dampak yang sama pada keragaman dan kelimpahan spesies tanaman lokal. Dia memberi tahu pengunjung situs seluas hampir 11.000 hektar, yang terletak di wilayah Flint Hills yang sama dengan stasiun penelitian, bahwa “penggembalaan adalah komponen mendasar untuk menjaga keseimbangan di ekosistem padang rumput,” bersama dengan kelembaban, api, dan penggunaan manusia.

Namun, baik Patterson dan Ratajczak menekankan bahwa, meskipun mengembalikan bison ke padang rumput adalah hal yang fantastis sejauh keanekaragaman hayati berjalan, itu bukan obat untuk semua konservasi. Secara historis, megafauna kemungkinan memainkan peran sentral dalam menyeimbangkan kehidupan di padang rumput tallgrass—tetapi hanya sekitar 4 persen dari ekosistem itu yang tetap utuh. Saat ini, penggembalaan ternak, pertanian, dan pembangunan perkotaan mendominasi Great Plains.

See also  Lobster Amerika masuk 'daftar merah'
Bison dewasa berdiri di mesin pembulatan sementara seorang ahli biologi menempelkan tanda pengenal di telinganya
Jeff Taylor, salah satu manajer kepala kawanan bison Konza dan kontributor penelitian, menempelkan tanda pengenal pada pejantan dewasa selama pengumpulan tahunan. Barbara Van Slyke

“Saya bisa melihat bagaimana orang bisa melihat ini sebagai cerita sapi versus banteng,” kata Ratajczak. “Tetapi hal penting yang saya harap tidak hilang adalah bahwa ternak juga dapat berdampak positif pada spesies asli.”

Untuk itu, Patterson mengatakan beberapa ahli biologi menggunakan pengetahuan yang mereka peroleh dari mempelajari bison yang diperkenalkan kembali untuk mengembangkan praktik penggembalaan ternak yang meniru dampak herbivora liar. Dia dan Ratajczak juga menunjukkan bahwa dalam beberapa dekade terakhir, peternak sapi telah membantu mempertahankan rejimen pembakaran kritis yang sebelumnya dipicu oleh petir dan penduduk asli Amerika.

[Related: For prairie flowers, fire is the ultimate matchmaker]

“Bison mendapatkan setiap penghargaan yang mereka dapatkan, tetapi tidak banyak yang tersisa,” kata Patterson. Temuan dari kantong padang rumput utuh seperti Kansas Flat Hills perlu diadaptasi untuk penggembala—dan lanskap—masih kita miliki.

“Tempat-tempat seperti [the Tallgrass Prairie National Preserve] luar biasa,” tambah Patterson. “Tapi 11.000 hektar hanyalah artefak museum jika kita gagal dalam misi yang lebih besar untuk mendorong pengelolaan yang lebih baik dari segala sesuatu yang lain.”