September 27, 2022

Artikel ini awalnya ditampilkan di KHN.

BUTTE, Mont.—Steve McGrath berdiri di tanah kosong satu blok dari rumahnya, mengamati debu.

Di kota Montana barat daya yang dijuluki “Bukit Terkaya di Bumi” ini, lebih dari satu abad penambangan meninggalkan tanah dan air yang tercemar yang membutuhkan waktu puluhan tahun untuk dibersihkan.

Tetapi pada saat itu, sambil melihat ke seberang jalan menuju tambang terbuka terakhir Butte yang beroperasi, McGrath khawatir tentang udara. “Ini truk lain,” kata McGrath, menunjuk ke lereng bukit di seberang jalan saat truk sampah besar menurunkan bijih untuk penghancur tambang. Awan cokelat mengepul ke udara. “Dan ada debu.”

Di lingkungan Greeley, tempat McGrath tinggal, banyak orang sulit percaya bahwa udara yang mereka hirup aman. Jalan dua jalur memisahkan sekitar 700 rumah dari tambang Continental, sebuah tambang tembaga terbuka dan tambang molibdenum yang dioperasikan oleh Montana Resources.

Ketika Montana Resources dibuka pada tahun 1985, itu membantu menstabilkan populasi Butte yang menurun di sekitar 30.000, setidaknya setengah dari apa itu selama hari-hari pertambangan utama kota Montana pada tahun 1920-an. Montana Resources mengoperasikan tambang terbuka terakhir di kota, yang merupakan sumber kebanggaan dan perhatian bagi mereka yang tinggal di dekatnya. (Katheryn Houghton/KHN)

Penduduk telah menerima jaminan bahwa tingkat partikel di lingkungan mereka tidak berbahaya, tetapi beberapa meragukan standar tersebut melindungi kesehatan manusia. Orang-orang menghirup partikel sepanjang waktu, tetapi ukuran, kelimpahan, dan susunan kimiawi menentukan apakah partikel itu berbahaya. Sekarang, Badan Perlindungan Lingkungan sedang mengevaluasi apakah ambang batas kepadatan partikel berbahaya harus diturunkan, dengan mengatakan itu mungkin tidak cukup jauh.

McGrath, 73, dibesarkan di Butte dan telah lama menjadi salah satu suara di lingkungan yang menanyakan apakah debu yang mengendap di atap dan mobilnya termasuk campuran logam beracun yang berbahaya. “Apakah ini masalah kesehatan?” kata McGrath. “Kami tidak pernah mendapatkan jawaban yang benar-benar memuaskan.”

Selama bertahun-tahun, perusahaan dan Departemen Kualitas Lingkungan negara bagian telah mengumpulkan sampel udara di lingkungan itu. Hasilnya konsisten: Tingkat polusi tidak menjamin alarm.

See also  Haruskah kita beralih dari tinta minyak bumi ke tinta berbasis kedelai?

Montana Resources membentuk monitor untuk melacak logam di udara di sekitar Greeley, dan tinjauan independen tidak menemukan ancaman terhadap kesehatan manusia, yang didukung oleh departemen kesehatan negara bagian. Namun, studi tambahan, yang sering dilawan oleh pejabat pemerintah dan tambang, telah menunjukkan potensi masalah—seperti peningkatan kadar logam, termasuk aluminium dan tembaga, di area tersebut dan jejak arsenik dan timbal di dalam tanah—dan menyerukan pengujian lebih lanjut.

Tahun ini, kelompok advokasi nirlaba Pusat Informasi Lingkungan Montana meminta kontraktor untuk meninjau data yang dikumpulkan Montana Resources dan DEQ. Ron Sahu, insinyur mesin yang melakukan peninjauan, mengatakan tidak cukup penelitian yang dilakukan untuk menentukan secara meyakinkan apakah tambang tersebut merugikan warga Butte. Menurut Sahu, data tersebut memiliki banyak kekurangan, seperti kesenjangan waktu. Dia juga mengatakan bahwa satu stasiun pemantau udara mungkin kehilangan daerah yang terkena dampak lebih parah dan risiko penduduk yang terpapar debu dalam waktu lama masih belum diketahui.

Pada malam baru-baru ini di Butte, Sahu mempresentasikan temuannya kepada pejabat tambang, perwakilan negara bagian, komite penasihat kesehatan lokal, dan beberapa penduduk Greeley. Staf kesehatan dan kualitas lingkungan negara bagian mengulangi apa yang telah dikatakan sebelumnya: Semua emisi yang tercatat memenuhi standar federal.

Meski begitu, kata Sahu, tingkat polusi melebihi rekomendasi keselamatan kesehatan masyarakat yang dibuat tahun lalu oleh Organisasi Kesehatan Dunia. Misalnya, rata-rata tahunan maksimum EPA untuk partikel terbaik adalah konsentrasi 12 mikrogram per meter kubik, sedangkan batas WHO adalah 5. Dari 2018 hingga 2020, stasiun pemantauan udara Greeley mencatat rata-rata tahunan yang berkisar dari lebih dari 7 hingga hampir 10, menurut ulasan Sahu.

Di dalam pertarungan kota Montana melawan debu tambang tembaga
Selama pertemuan baru-baru ini untuk meninjau data pengambilan sampel kualitas udara yang dikumpulkan di lingkungan Greeley di Butte, Montana, warga Larry Winstel mengangkat selembar kaca plexiglass yang tertutup debu yang katanya ada di meja pikniknya. “Ini bernilai tiga minggu,” kata Winstel. “Berapa banyak dari ini yang disimpan selama setahun?” (Katheryn Houghton/KHN)

EPA sedang mempelajari apakah akan menurunkan standar 12 mikrogram dan mengharapkan untuk merilis perubahan yang diusulkan musim panas ini.

See also  Ikan pari ini adalah ikan air tawar terbesar yang pernah ditangkap

Dalam pertemuan tersebut, warga Larry Winstel mengaku tidak peduli dengan data tersebut. Dia mengangkat selembar kaca plexiglass yang tertutup debu. “Ini yang ada di meja piknik saya,” katanya. “Ini bernilai tiga minggu. Berapa banyak dari ini yang disimpan selama setahun?”

Manajer urusan lingkungan untuk Montana Resources, Mark Thompson, mengatakan perusahaan melampaui apa yang diperlukan untuk mengurangi debu. Dia mengatakan menggunakan truk 240 ton untuk menyiram jalan kerikil tambang dan sistem penyaringan udara untuk menjebak partikel.

Thompson mengatakan dia setuju lebih banyak yang harus dilakukan untuk menentukan apakah udara di Greeley tidak aman dan, jika demikian, mengapa. “Jika ada masalah di komunitas itu, saya ingin mengetahuinya,” kata Thompson. “Putra saya, menantu perempuan saya, dan dua cucu perempuan saya tinggal satu blok dari gerbang utama tambang.”

Butte menjadi kamp penambangan emas dan perak pada tahun 1860-an, dan orang-orang melakukan perjalanan dari seluruh dunia untuk bekerja di kota. Daerah itu adalah medan pertempuran Raja Tembaga pada tahun 1890-an ketika pemilik tambang berlomba untuk mengekstraksi logam yang digunakan untuk memberi makan infrastruktur listrik dan industri manufaktur yang berkembang di negara itu.

Di dalam pertarungan kota Montana melawan debu tambang tembaga
Ed Banderob, dengan Greeley Neighborhood Community Development Corporation Inc., berjalan di dekat tambang Continental di Butte, Montana. Banderob dan beberapa warga lain di lingkungan seberang jalan khawatir debu tambang mencemari udara. (Katheryn Houghton/KHN)

Orang-orang yang dibesarkan di Butte dan sekitarnya tidak sering mempertanyakan apa arti keberadaan tambang atau pabrik peleburan bagi kesehatan mereka. Industri ekstraktif menawarkan pekerjaan yang baik. Banyak yang bangga kota mereka membantu menggemparkan bangsa dan menghasilkan sebanyak sepertiga dari pasokan tembaga dunia selama masa kejayaannya.

Atlantic Richfield Co., yang membeli Anaconda Co., menutup tambang Butte pada tahun 1982. Butte dan bentangan Sungai Clark Fork, tempat limbah pertambangan terbawa ke hilir, ditetapkan sebagai situs Superfund federal pada tahun 1983. Beberapa tahun kemudian , Montana Resources mulai beroperasi, dan pekerjaannya membantu menstabilkan populasi kota di sekitar 30.000. Pembersihan timbal, arsenik, dan kontaminan lainnya masih berlanjut hingga hari ini.

See also  Dapatkan audio resmi dengan obral Prime Day ini di speaker nirkabel Marshall

Batas pekerjaan itu berbatasan dengan lingkungan Greeley di barat, sedangkan tambang Continental menguasai lingkungan di timur laut. Beberapa warga khawatir operasi tambang menambah lapisan bahaya.

“Saya tahu tentang stasiun pemantau udara di sini dan mereka mengatakan stasiun itu tidak menangkap sesuatu yang berbahaya,” kata Bob Brasher, yang melihat tambang Continental dari halaman depannya. “Tapi saya tidak melihat bagaimana hal itu tidak bisa terjadi ketika kita memiliki hari-hari itu dan Anda melihat ke sini dan Anda dapat melihat debu bertiup ke sini dan mengendap.”

Di ujung jalan, Haley Rehm mengatakan dia tidak memikirkan debu sampai tes baru-baru ini terhadap darah putranya yang berusia 2 tahun menemukan kadar timbal yang tinggi. Penyebabnya tidak jelas—logam beracun dapat tertelan dengan berbagai cara. Tapi kedekatan tambang mendorong Rehm untuk menguji rumahnya untuk memimpin; dia masih menunggu hasilnya di bulan Mei.

Di dalam pertarungan kota Montana melawan debu tambang tembaga
Haley Rehm menggendong bayinya yang berusia 2 bulan di ambang pintu rumahnya tepat di seberang jalan dari tambang Continental di Butte, Montana. Rehm tidak sering memikirkan tentang debu sampai tes baru-baru ini terhadap darah putranya yang berusia 2 tahun menemukan peningkatan kadar timbal. (Katheryn Houghton/KHN)

Orang sering berspekulasi bahwa kasus kanker lokal terkait dengan pertambangan di daerah itu dulu dan sekarang.

Jeanette Cooksey, 70, tidak dapat mengingat saat dia tidak khawatir tentang debu. Hal itu terutama ada di benaknya sejak dia didiagnosis menderita kanker rahim stadium 4 dua tahun lalu. “Saya harus bertanya-tanya apakah tinggal di lingkungan ini sepanjang hidup saya ada hubungannya dengan itu,” kata Cooksey.

Sebuah analisis departemen kesehatan negara bagian menemukan tingkat kejadian kanker dari 1981 hingga 2010 tidak meningkat di Silver Bow County dibandingkan dengan negara bagian lainnya.

Tidak semua orang khawatir. Bagi sebagian orang, bahkan berbicara tentang potensi efek kesehatan sama dengan mentalitas anti-ranjau.

Al Shields memutar matanya ketika ditanya apakah debu itu mengganggunya dan mengangguk ke arah truknya yang bersih, mengatakan mereka tidak dicuci selama berhari-hari. “Yang tidak dipahami orang adalah jika tambangnya pergi, Butte selesai,” katanya. “Jika kamu tidak menyukainya, pergilah.”

Montana Resources mempekerjakan 380 orang dan merupakan sumber pendapatan pajak yang signifikan. Mereka yang mendorong untuk penelitian lebih lanjut tentang efek tambang dan apa yang dapat dilakukan tentang debu mengatakan mereka tidak mencoba untuk menutup operasi. “Kami menginginkan lingkungan yang bersih dan sehat,” kata Ed Banderob, dari Greeley Neighborhood Community Development Corporation Inc.

Ketika komite penasihat kesehatan Butte bertemu lagi di musim gugur, negara bagian akan membagikan data sampel udara yang telah dikumpulkannya dengan harapan staf dapat menjawab pertanyaan yang tersisa. Sementara itu, Montana Resources berharap dapat memasang lebih banyak peralatan pemantauan udara di sekitar lingkungan pada akhir tahun.

Di dalam pertarungan kota Montana melawan debu tambang tembaga
Al Shields dari Butte, Montana, menggelengkan kepalanya saat ditanya apakah dia khawatir dengan debu yang berasal dari tambang di dekatnya. “Apa yang orang tidak mengerti adalah jika tambangnya pergi, Butte selesai,” kata Shields. (Katheryn Houghton/KHN)

KHN (Kaiser Health News) adalah ruang berita nasional yang memproduksi jurnalisme mendalam tentang masalah kesehatan. Bersama dengan Analisis Kebijakan dan Polling, KHN adalah salah satu dari tiga program utama yang beroperasi di KFF (Kaiser Family Foundation). KFF adalah organisasi nirlaba yang memberikan informasi tentang masalah kesehatan kepada bangsa.