September 27, 2022

Artikel ini awalnya ditampilkan di Majalah Hakai, publikasi online tentang ilmu pengetahuan dan masyarakat dalam ekosistem pesisir. Baca lebih banyak cerita seperti ini di hakaimagazine.com.

Plastik itu baru terendam di laut lepas Falmouth, Inggris, selama seminggu, tetapi pada saat itu lapisan tipis biofilm, campuran lendir dan mikroba, telah berkembang di permukaannya. Michiel Vos, seorang ahli mikrobiologi di University of Exeter di Inggris, telah menenggelamkan lima jenis plastik yang berbeda sebagai pengujian. Dia dan rekan-rekannya ingin tahu mikroba mana yang hidup di lautan yang akan menyerap bahan-bahan yang diperkenalkan ini.

Perhatian utama Vos dan rekan-rekannya adalah bakteri patogen. Untuk memahami sejauh mana plastik dapat dijajah oleh bakteri yang berpotensi mematikan, para ilmuwan menyuntikkan larva ngengat lilin dengan biofilm. Setelah seminggu, empat persen larva mati. Namun empat minggu kemudian, setelah Vos dan timnya membiarkan plastik tersebut terendam lebih lama di laut, mereka mengulangi pengujian tersebut. Kali ini, 65 persen ngengat lilin mati.

Para ilmuwan menganalisis biofilm: plastik ditutupi bakteri, termasuk beberapa yang diketahui membuat kita sakit. Mereka menemukan bakteri patogen yang bertanggung jawab menyebabkan infeksi saluran kemih, kulit, dan perut, pneumonia, dan penyakit lainnya. Lebih buruk lagi, bakteri ini juga membawa berbagai gen untuk resistensi antimikroba. “Plastik yang Anda temukan di air dengan cepat dijajah oleh bakteri, termasuk patogen,” kata Vos. “Dan tidak masalah plastik apa itu.”

Bukan hanya bakteri yang menumpang pada plastik. Biofilm pada plastik laut juga dapat menampung parasit, virus, dan ganggang beracun. Dengan polusi plastik laut yang begitu umum—telah ditemukan di mana-mana mulai dari dasar Palung Mariana hingga pantai Arktik—para ilmuwan khawatir bahwa plastik mengangkut patogen manusia ini di sekitar lautan.

See also  Dinosaurus Amerika Selatan yang baru ditemukan memiliki ekor seperti tongkat perang

Tetapi apakah plastik membawa populasi patogen cukup padat untuk benar-benar berbahaya dan apakah mereka membawanya ke daerah baru adalah pertanyaan yang sulit dijawab.

Ada alasan bagus untuk percaya bahwa plastik mengakumulasi dan menyebarkan patogen ke seluruh dunia. Linda Amaral-Zettler, seorang ahli mikrobiologi di Royal Netherlands Institute for Sea Research, yang menciptakan istilah plastisfer untuk ekosistem baru yang dibuat plastik, kata plastik berbeda dari permukaan keras lainnya yang sering ditemukan di laut—seperti kayu gelondongan, kerang, dan batu—karena plastik tahan lama, berumur panjang, dan banyak yang mengapung. “Itu memberinya mobilitas,” katanya.

Plastik dapat melakukan perjalanan jarak jauh. Setelah gempa bumi dan tsunami 2011 di Jepang, misalnya, banyak benda-benda khas Jepang yang terdampar di pantai barat Amerika Utara. Sampah ini, kata Amaral Zettler, memiliki “potensi untuk mengangkut apa pun yang melekat padanya.”

Pekerjaan laboratorium baru-baru ini juga menunjukkan bahwa beberapa parasit penyebab penyakit terestrial biasanya dapat bertahan hidup di air laut dan menginfeksi mamalia laut. Karen Shapiro, seorang ahli penyakit menular di University of California, Davis, menunjukkan bahwa parasit protozoa ini—khususnya, Toksoplasma gondii, Cryptosporidium parvumdan Giardia enterica—dapat menempel pada mikroplastik di air laut. Ini bisa mengubah di mana, kapan, dan bagaimana parasit ini menumpuk di laut.

“Jika mereka menumpang plastik yang kebetulan berada di saluran pembuangan yang sama, atau sungai, atau limpasan darat dari saluran badai, maka mereka akan berakhir di tempat plastik itu berakhir,” jelas Shapiro. Itu bisa di kerang-kerangan di dasar laut, atau mengambang di arus di tengah lautan.

Langkah selanjutnya, Shapiro menjelaskan, adalah mencari hubungan serupa antara parasit dan plastik di luar lab.

See also  Mengapa para ilmuwan menakut-nakuti anjing laut dari salmon

Polusi mikroplastik tampaknya menjadi tempat berkembang biaknya patogen, bagi Vos, juga menimbulkan kekhawatiran jangka panjang—bahwa plastik mungkin mendorong penyebaran resistensi antibiotik. Bakteri dapat bertukar gen, dan karena bakteri berada dalam kontak dekat pada permukaan mikroplastik kecil, tingkat transfer gen horizontal di antara mereka tinggi, katanya. Plastik juga dapat menempatkan bakteri dalam kontak dekat dengan pestisida dan polutan lainnya, yang juga menempel pada biofilm. Hal ini mendorong berkembangnya resistensi antimikroba.

“Kami tidak tahu banyak tentang itu,” kata Vos, “tetapi ada cara yang berpotensi menarik di mana bakteri dapat mengalami seleksi yang lebih kuat. [for antimicrobial resistance] pada plastik, tetapi juga memiliki lebih banyak kesempatan untuk bertukar gen yang dapat memberikan resistensi.”

Selain menimbulkan potensi risiko bagi kesehatan manusia, patogen yang terbawa plastik dapat mengancam ekosistem laut dan rantai pasokan makanan, kata Amaral-Zettler. Jutaan orang mengandalkan makanan laut sebagai sumber protein, dan ada banyak patogen yang menginfeksi ikan dan kerang yang kita makan. Mungkin saja, kata Amaral-Zettler, mikroplastik menyebarkan penyakit di antara akuakultur dan daerah penangkapan ikan yang berbeda.

Meskipun kami tidak sepenuhnya memahami risikonya, studi ini merupakan argumen bagus lainnya untuk membatasi polusi plastik, kata Vos. “Tidak ada yang positif tentang plastik dengan patogen yang berkeliaran.”