September 24, 2022

Ketika Afrika dan Amerika Selatan terbelah selama Jurassic, melahirkan Samudra Atlantik, pemisahan meninggalkan dataran tinggi laut dangkal di lepas pantai barat Guinea. “Semua sedimen sangat datar, hampir seperti kue lapis,” kata Uisdean Nicholson, ahli geologi kelautan di Universitas Heriot-Watt di Skotlandia yang mempelajari wilayah tersebut untuk mempelajari kelahiran Atlantik.

Jadi pada tahun 2017, ketika Nicholson sedang memeriksa pemindaian seismik wilayah yang diambil oleh kapal eksplorasi minyak dan gas, sebuah fitur tak terduga muncul: lesung pipit selebar 5 mil yang terkubur jauh di dalam kue.

Analisis lebih dekat dari situs tersebut, dipimpin oleh Nicholson dan diterbitkan hari ini di jurnal Kemajuan Ilmu Pengetahuan, berpendapat bahwa itu adalah kawah dari meteor setinggi Menara Eiffel. Jika dikonfirmasi sebagai kawah, itu akan menabrak Bumi dalam waktu satu juta tahun dari meteor Chicxulub yang menyebabkan kepunahan dinosaurus.

Nicholson mencari cara lain untuk menjelaskan lesung pipit—melepaskan diri dari gelembung metana, aktivitas tektonik, atau gunung berapi. Namun tak satu pun dari mereka yang menjelaskan ukuran, lokasi, dan bentuk kawah. Jadi dia meminta bantuan para ahli dampak kosmik. “Mungkin setiap minggu, seseorang mengirimi saya lingkaran yang mereka lihat di Google Earth, atau dalam data seismik,” kata Sean Gulick, pakar serangan meteor di Institut Geofisika Universitas Texas, dan rekan penulis penelitian tersebut. Tapi lesung pipit, yang tim sebut Kawah Nadir, lulus ujian yang mereka lemparkan padanya. “Bentuk, ukuran, bahkan modeling, semuanya pas,” kata Gulick.

Untuk mengkonfirmasi penjelasan lebih lanjut, Veronica Bray, seorang ilmuwan planet di Lunar and Planetary Laboratory di Tucson dan anggota tim, mensimulasikan beberapa serangan meteor di kedalaman laut yang berbeda. Sebuah batu yang lebih panjang dari 1.000 kaki, menghantam laut sedalam setengah mil, menciptakan perkiraan yang dekat dengan kawah yang sebenarnya. Menurut simulasi, dalam beberapa detik pertama setelah tumbukan, batu itu akan jatuh hampir satu mil ke dasar laut, menguapkan batu dan air, dan mengirimkan tsunami ke segala arah.

See also  Bitcoin tidak akan menjadi hijau dalam waktu dekat

Getaran dari tumbukan akan sangat kuat sehingga “batuan atau sedimen di bawah dasar laut menjadi cair,” kata Nicholson. Batu di sekitar kawah akan pecah, dan “Anda mendapatkan kolom vertikal besar ini, seperti Anda menjatuhkan sesuatu ke genangan air,” katanya. “Itu terjadi dengan air, tetapi juga terjadi pada bebatuan di bawah”—meninggalkan kawah dengan gundukan batu padat yang terangkat di tengahnya, seperti yang terkubur di bawah dasar laut Guinea.

Atas izin Veronica Bray.

“Energi yang terlibat dalam hal ini sangat besar,” kata Gulick. “Ini 1000 kali lipat energi letusan Tonga. Itu akan menghasilkan gempa bumi berkekuatan 7,5 atau 8 SR.”

Ludovic Ferrière, ahli kawah tumbukan dari Museum Sejarah Alam Wina yang tidak terlibat dalam penelitian ini, setuju bahwa bentuk fitur tersebut menarik dan memerlukan penyelidikan lebih lanjut—tetapi dia skeptis terhadap keputusan untuk mempublikasikan berdasarkan gambar seismik saja. . “Ini proposal yang sangat bagus,” katanya. “” Tapi itu terlalu awal. Pada akhirnya mereka mungkin benar, tetapi mereka mungkin sepenuhnya salah.”

[Related: This small asteroid has a tiny moon of its own]

Ferrière—yang mengatakan bahwa dia mendiskusikan kawah dengan Gulick di sebuah bar beberapa hari sebelum publikasi—mengatakan bahwa dia telah menemukan kawah yang sama menariknya. Tapi, tanpa bukti fisik, dia tidak berpikir mereka lolos penelitian ilmiah untuk dipublikasikan. “Untuk menemukan pembunuh dalam pembunuhan, Anda membutuhkan DNA atau darah,” katanya. Hal yang sama berlaku untuk kawah tumbukan: Satu-satunya bukti kuat dari meteor adalah adanya mineral “terkejut” yang terbentuk hanya di bawah pukulan palu dari serangan kosmik, atau semprotan aktual dari objek luar angkasa.

Pengeboran dari kapal ratusan kaki ke dasar laut itu sendiri adalah satu-satunya cara untuk memastikan. Namun ini menciptakan masalah telur ayam. The International Ocean Discovery Program, institusi akademik yang paling siap untuk mengambil sampel—“dengan biaya beberapa juta dolar,” tulis Nicholson melalui email—akan melakukannya hanya setelah makalah yang ditinjau oleh rekan sejawat menegaskan bahwa itu adalah kandidat yang baik.

See also  Lihat demo teknologi yang akan diuji pada Artemis 1

Kapal Program Penemuan Laut Internasional, yang dapat mengumpulkan sampel inti di bawah ribuan kaki air dan ratusan kaki lagi di bebatuan, akan mengunjungi wilayah tersebut pada tahun 2023. Tim telah mengajukan permohonan waktu untuk latihan, dan berharap dapat menganalisis sampel dari kawah dalam beberapa tahun ke depan.

Pengeboran itu juga akan memperjelas usia kawah yang diusulkan. Berdasarkan inti yang dibor sedikit lebih dari 100 mil dari kawah yang diusulkan, situs tersebut berada tepat di sekitar batas K-PG, garis yang menandai kepunahan massal dinosaurus, pterosaurus, dan reptil laut raksasa, 65 juta tahun yang lalu. Kematian itu disebabkan ketika meteor Chicxulub selebar bermil-mil menabrak tempat yang sekarang menjadi Semenanjung Yucatan.

[Related: It was probably springtime when an asteroid did the dinosaurs in]

Tetapi gelombang suara yang diandalkan tim di Guinea menghasilkan gambar yang agak kabur, yang tidak dapat menentukan tanggal dengan pasti. “Sejauh yang kami ketahui, kami berada di perbatasan, tapi bisa jadi, bisa menjadi satu juta tahun lebih tua atau lebih muda,” kata Nicholson.

Jika kawah berada tepat di perbatasan, kemungkinan itu disebabkan oleh pecahan meteor Chixculub yang pecah saat terbang melewati Bumi sebelumnya, meskipun Gulick berpikir ini tidak mungkin. Atau, itu bisa menjadi bagian dari kawanan asteroid yang mencegat planet kita selama ribuan tahun. Ferrière, pada bagiannya, menyebut hipotesis ini “spekulasi demi spekulasi”—tanpa konfirmasi bahwa Kawah Nadir sebenarnya adalah sebuah kawah, katanya, “seperti membangun kastil batu besar di atas sesuatu yang tidak stabil.”

Meteor dengan ukuran yang sama menghantam Bumi kira-kira setiap 700.000 tahun, jadi meskipun itu adalah kawah, itu tidak selalu terkait dengan dampak Chicxulub. Tetapi Gulick mengatakan bahwa kawah yang terdokumentasi sangat langka—hanya ada lebih dari 200 kawah yang dikonfirmasi atau kemungkinan besar di Bumi—sehingga menemukan satu dalam satu juta tahun di Chicxulub akan menjadi kejutan.

See also  Ingin mencari ikan paus? Ikuti burung laut.