September 26, 2022

Artikel ini awalnya ditampilkan di Majalah Hakai, publikasi online tentang ilmu pengetahuan dan masyarakat dalam ekosistem pesisir. Baca lebih banyak cerita seperti ini di hakaimagazine.com.

Pada tahun 2018, Yang Hao adalah seorang mahasiswa pascasarjana yang mencari debu kosmik di sedimen dasar laut yang dikumpulkan dari Palung Mariana. Menjelajah bagian terdalam dari lautan, dia berharap untuk belajar lebih banyak tentang asal usul kehidupan di Bumi dan peran yang mungkin dimainkan oleh materi antarbintang dalam memicunya. Saat menusuk sedikit sedimen dasar laut dengan jarum magnet, bagian dari berburu debu meteorit, Yang terkejut menemukan organisme kecil bercangkang menempel pada alat itu. Makhluk itu adalah foraminifera yang disebut Resigella bilocularis. Seperti foraminifera lainnya, R. bilocularis adalah pembangun shell bersel tunggal. Namun tidak seperti kebanyakan foraminifera yang ditemukan di dasar laut, foraminifera ini memiliki trik yang tidak terduga: ia bersifat magnetis. Terpesona oleh temuannya, Yang memutuskan untuk memfokuskan kembali penelitian doktoralnya untuk mempelajari semua yang dia bisa tentang makhluk penasaran ini.

Banyak organisme, termasuk beberapa bakteri, ganggang bersel tunggal, serangga, moluska, ikan, burung, dan bahkan mamalia memiliki beberapa afinitas magnetik. Banyak yang diperkirakan memperoleh kekuatan mereka dari mineral magnetit, yang mereka gunakan untuk mengarahkan diri dan menavigasi sesuai dengan medan magnet bumi. Beberapa organisme dapat memproduksi magnetit sendiri menggunakan besi dari lingkungan mereka. Tetapi bagi banyak organisme, seperti foraminifera dan eukariota lainnya, asal usul magnetit tetap menjadi misteri.

Meskipun mereka akan membutuhkan lebih banyak pekerjaan untuk mengatakan dengan pasti, Yang dan timnya curiga R. bilocularis sedang membuat magnetitnya sendiri. Jika demikian, sebagai R. bilocularis adalah eukariota bersel tunggal magnetik pertama yang ditemukan jauh di dalam lautan, mempelajari lebih lanjut tentang magnetnya dapat membawa para peneliti lebih dekat untuk mengurai sejarah evolusi sifat ini.

See also  Lihatlah pesawat Mars pertama yang sepenuhnya ditenagai oleh angin

Para ilmuwan sampai pada posisi ini setelah menganalisis 1.000 spesimen foraminifera yang mereka kumpulkan dari Palung Mariana dalam ekspedisi antara 2016 dan 2019. Pekerjaan mereka menunjukkan bahwa struktur kimia dan fisik magnetit di R. bilocularis berbeda dari magnetit di sedimen sekitarnya dan dari yang dihasilkan oleh bakteri, menunjukkan bahwa foraminifera membuat sendiri.

Mati Resigella bilocularis merespon dengan jelas ketika terkena medan magnet. Apakah foraminifera hidup dapat benar-benar menggunakan sensitivitas magnetik ini adalah sesuatu yang peneliti tidak bisa katakan dengan pasti. Video oleh Yang Hao Majalah Hakai.

Meskipun sulit untuk mempelajari foraminifera di laboratorium yang dirancang untuk mengekspos organisme bersel tunggal pada tekanan sebanyak 1.000 kali di permukaan laut, Yang bertekad untuk melakukannya. Dia saat ini bekerja untuk menjaga foraminifera tetap hidup di laboratorium dan mengurutkan genomnya. Jika dia berhasil, implikasinya bahkan bisa melampaui skala organisme kecil ini.

“Tidak banyak magnetit yang diketahui diproduksi,” kata M. Renee Bellinger, ahli biologi evolusioner di Universitas Hawai’i di Hilo yang tidak terlibat dalam penelitian ini. “Mempelajari sesuatu dari lingkungan laut dalam yang berpotensi kuno dapat membantu untuk memahami bagaimana kemampuan untuk menghasilkan magnetit berevolusi sejak awal.”

Sementara Yang tidak akhirnya menguraikan asal usul kehidupan kosmik di Bumi, dia mungkin semakin dekat untuk belajar tentang asal-usul kehidupan magnetis.