September 24, 2022

Selama beberapa dekade, para astronom telah merenungkan gagasan panspermia, teori bahwa kehidupan di Bumi disampaikan di sini oleh meteorit. Konsep itu pernah dianggap mustahil karena memunculkan lebih banyak pertanyaan daripada jawaban. Tetapi pemeriksaan dekat baru-baru ini terhadap benda-benda luar angkasa mengisyaratkan mungkin ada beberapa dukungan untuk gagasan yang jauh ini.

Para peneliti dari Universitas Hokkaido di Jepang telah menemukan bukti baru bahwa komponen kimia yang diperlukan untuk membangun DNA mungkin telah dibawa ke Bumi oleh meteorit karbon, beberapa materi paling awal di tata surya, seperti yang mereka laporkan dalam sebuah penelitian yang diterbitkan Selasa di Alam Komunikasi. Meskipun jenis bahan ini membentuk sekitar 75 persen dari semua asteroid, mereka jarang jatuh ke Bumi, membatasi seberapa sering para ilmuwan dapat mempelajarinya. Namun mereka adalah kumpulan informasi: Meneliti batuan luar angkasa ini dapat menceritakan kisah tentang lokasi kosmik yang unik. Isinya juga dapat membantu mengungkap reaksi kimia kuno yang membuat dunia kita menjadi planet yang hidup.

Secara khusus, beberapa meteorit telah ditemukan mengandung nukleobasa. Bahan kimia ini, yang disebut bahan penyusun kehidupan, membentuk asam nukleat di dalam DNA dan RNA. Dari lima nukleobasa utama, studi meteorit sebelumnya hanya mendeteksi tiga di antaranya, bernama adenin, guanin, dan urasil. Tetapi penelitian ini membuktikan untuk pertama kalinya bahwa dua lagi—sitosin dan timin—dapat eksis di dalam batuan luar angkasa.

“Deteksi semua nukleobase DNA dan RNA primer dalam meteorit menunjukkan bahwa molekul-molekul ini telah dipasok ke Bumi awal sebelum permulaan kehidupan,” kata Yasuhiro Oba, penulis utama studi dan profesor di Universitas Hokkaido. “Dengan kata lain, kami mendapat informasi tentang inventaris molekul organik yang terkait dengan DNA dan RNA sebelum kehidupan apa pun muncul di Bumi.” Salah satu spesimen tertua dalam penelitian ini berumur sekitar 4,6 miliar tahun, yang bahkan lebih tua dari tata surya.

See also  Mikroba misterius ini bersifat magnetis

[Related: Clumps of bacteria could spread life between planets]

Tim Oba menggunakan teknik canggih untuk menganalisis tiga sampel kaya karbon dari tiga meteorit yang jatuh ke Bumi pada waktu dan lokasi berbeda di seluruh dunia. Mereka menyelidiki meteorit Murray, yang ditemukan di AS pada 1950; meteorit Murchison, yang dilaporkan penduduk jatuh ke Australia pada tahun 1969; dan meteorit Danau Tagish, yang ditemukan di Kanada pada tahun 2000. Para peneliti kemudian memeriksa profil kimia setiap sampel untuk menentukan konsentrasi bahan penyusun kehidupan. Butuh waktu sekitar satu tahun untuk menyelesaikan analisis mereka.

Oba mengatakan bahwa selain lima nukleobase DNA dan RNA, sekitar 18 lainnya ditemukan di meteorit, menunjukkan bahwa bahan-bahan ini tersebar luas di luar angkasa. Tim Hokkaido menyimpulkan bahwa senyawa organik yang ditemukan dalam sampel ada di dalam dan di luar tata surya kita.

Dari hasil mereka, Oba mengatakan bahwa dia paling terkejut dengan penemuan sitosin, karena molekulnya mudah terkorosi oleh air dan suhu tinggi. Namun air dan, sampai batas tertentu, panas dibutuhkan untuk membentuk kehidupan organik. Peran yang tepat dari senyawa ini tetap tidak jelas dalam pencarian astrobiologi untuk melacak kehidupan kembali ke sup primordial asli Bumi.

Tapi masih ada beberapa yang skeptis. Michael Callahan, seorang ahli kimia di Boise State University di Idaho yang tidak terlibat dengan laporan ini, mengatakan kepada ScienceNews bahwa meskipun ia yakin penulis penelitian mengidentifikasi senyawa secara positif, “mereka tidak menyajikan data yang cukup menarik” untuk meyakinkannya bahwa bahan kimia ini “benar-benar makhluk luar angkasa.”

Ini bukan pertama kalinya para ilmuwan menyelidiki meteorit yang jatuh untuk bahan kehidupan. Pada 2019, tim ilmuwan internasional menemukan ribosa dan bio-gula lainnya di dua asteroid kaya karbon, salah satunya meteorit Murchison. Gula ini juga penting untuk keberadaan kehidupan.

See also  Tanaman apa yang harus kita tanam di Mars

“Blok bangunan penting lainnya dari kehidupan telah ditemukan di meteorit sebelumnya, termasuk asam amino,” kata Yoshihiro Furukawa, rekan penulis makalah baru yang juga memimpin studi gula, dalam sebuah pernyataan yang dibuat kepada NASA tentang penelitian itu. “Tapi gula telah menjadi bagian yang hilang di antara blok bangunan utama kehidupan.”

Bukti gula luar angkasa ini membuktikan meteorit dapat membawa molekul organik yang digunakan di Bumi sebagai informasi genetik. Dan meskipun reaksi pembentukan DNA adalah hal yang biasa di alam semesta, apakah batuan ruang angkasa ini mengirimkan hal-hal yang akhirnya menjadi kehidupan di Bumi masih belum pasti. Dalam beberapa tahun terakhir, astrokimia, atau studi tentang kimia benda dan benda langit, telah mengilhami banyak teori dan misi untuk mempelajari asal usul kimia eksotis kita.

Untuk memajukan penelitiannya sendiri, Oba mengatakan bahwa para ilmuwan perlu “menganalisis variasi yang lebih luas dari meteorit dan sampel yang kembali ke asteroid,” dan melakukan lebih banyak eksperimen untuk lebih memahami bagaimana nukleobasa terbentuk di lingkungan luar angkasa. Mereka juga menyarankan bahwa sampel terbaru diambil dari Japanese Aerospace Misi Badan Eksplorasi ke asteroid Ryugu, dan misi yang direncanakan NASA ke asteroid Bennu, dapat menawarkan wawasan penting tentang evolusi molekul organik luar angkasa dan peran mereka terkait asal usul kehidupan di planet ini.

Dengan mempelajari bintang-bintang, salah satu pertanyaan paling penting tentang kosmos yang dapat kita tanyakan ternyata adalah tentang sejarah kita sendiri: Apakah kita benar-benar asli dari titik biru pucat, atau apakah susunan kimiawi kita mengungkapkan adanya kehidupan asing—dan itu adalah kita. ?