October 6, 2022

Pada Rabu pagi yang panas di awal Juni, Joseph Bravata menarik SUV hitam dengan pelat federal ke tempat parkir taman bermain di pinggiran kota di luar New Orleans. Aspal itu dibatasi di sebelah utara oleh jalinan pohon ek dan lemak, dan di sebelah timurnya menghadap sebuah subdivisi dengan halaman rumput yang luas dan jalan-jalan yang lebar. Bravata, direktur kesehatan tanaman Departemen Pertanian AS (USDA), membuka bagasi, memperlihatkan pendingin putih yang telah tiba melalui FedEx pagi sebelumnya.

Di dalamnya ada enam wadah plastik bening, penuh dengan tawon parasit tak bersengat, masing-masing seukuran biji opium. Saat matahari menghangatkan wadah, tawon mulai hidup, dan mulai memantul ke sisi plastik seperti popcorn.

Tawon yang baru bersemangat, disebut Tamarixia radiata, memangsa terutama pada psyllids jeruk Asia, serangga seperti agas, penghisap getah. Tawon kecil bertelur di bawah tubuh nimfa psyllid, dan larva mereka tumbuh dengan memakan inangnya dan berlindung di kulitnya. Seekor betina tunggal dapat memakan setidaknya 500 hama selama hidupnya yang singkat. Pemburu ini hanyalah satu dari lusinan spesies yang diimpor pemerintah ke AS untuk mengelola pendatang baru lainnya—pendekatan manajemen spesies invasif yang disebut biokontrol.

Satu per satu, Bravata memutar tutup wadah dan—dengan beberapa ketukan dorongan—tawon menghilang ke angin hangat untuk mencari mangsa. Tersebar di lingkungan sekitarnya adalah pohon jeruk — satsuma, kumquat, dan jeruk — semuanya sekarang menjadi rumah bagi psyllids. Para psyllids asli Asia, dengan populasi didistribusikan dari Pakistan ke Vietnam. Sementara mereka menyebabkan kerusakan kecil pada pohon yang terinfestasi, herbivora ini juga merupakan vektor penyakit yang tidak dapat disembuhkan yang disebut penghijauan jeruk, yang membuat buah menjadi layu dan pahit.

See also  Reintroduksi bison menguntungkan padang rumput tallgrass

Tamarixia radiata pemanasan sebelum rilis. Philip Kiefer/Ilmu Populer

Itu Tamaraxia tawon hanyalah salah satu lengan dari program biokontrol USDA, yang bertujuan untuk melunakkan pukulan spesies yang diperkenalkan dengan membesarkan dan melepaskan pemangsa mereka ke AS. “Ini bukan ilmu roket,” kata Bravata. “Apa yang diberikan alam kepada kita, kita gunakan semampu kita.”

Sebagian besar waktu, program spesies invasif USDA difokuskan untuk menjauhkan spesies asing—kantor Bravata memantau pengiriman biji-bijian dan kargo lainnya di pelabuhan New Orleans untuk pejalan kaki. Tapi mau tidak mau, kehidupan menyelinap melalui celah-celah, dan pertanyaannya menjadi: Bagaimana Anda hidup dengan spesies invasif?

Setiap kali hama baru muncul di pantai AS, ahli biologi USDA dikirim ke rumah asli serangga untuk menemukan predator lokalnya. Itu bisa melibatkan mendaki hutan Siberia, atau menyisir hutan Taiwan. Dan bahkan ketika pemangsa yang jelas tidak muncul dengan sendirinya, ada minat yang semakin besar untuk menggunakan jamur, bakteri, dan patogen lainnya sebagai gantinya.

Psyllid jeruk pertama kali tiba di Louisiana pada tahun 2008, di halaman belakang New Orleans. Itu menemukan pesta.

Ahli entomologi yang bekerja dengan agensi tersebut biasanya mencari predator yang memakan hama dan hanya hama. Risikonya adalah bencana seperti katak tebu bisa terjadi lagi. Katak tebu, spesies Brasil yang diperkenalkan ke Australia pada tahun 1935 untuk memakan kumbang tebu asli, ternyata menjadi pemburu yang produktif dari semua jenis fauna asli — sekarang, pemerintah Australia sedang meneliti bagaimana ia dapat mengembangkan kedua agen biokontrol untuk menargetkan kodok.

Tapi tawon parasitoid, seperti Tamaraxia, seringkali merupakan alat yang hampir sempurna. Untuk hampir setiap serangga di planet ini, ada tawon parasitoid yang telah berevolusi untuk menargetkannya secara khusus. Sebuah tinjauan tahun 2018 memperkirakan bahwa ada antara 400.000 dan satu juta spesies tawon parasitoid (secara teknis tidak terkait dengan tawon penyengat yang lebih dikenal, seperti yellowjackets), lebih banyak daripada kelompok hewan lain di planet ini. Dan begitu spesies yang tepat ditemukan, para peneliti mencoba untuk menerapkan diet hiper-spesialisasi mereka.

See also  Perubahan iklim dapat segera mempengaruhi pasokan biofuel

Psyllid jeruk pertama kali tiba di Louisiana pada tahun 2008, di halaman belakang New Orleans. Itu menemukan pesta. Jumlah pohon jeruk di kota, kata Bravata, mengejutkan: pohon satsuma di halaman belakang, pohon jalanan yang tidak rata di French Quarter, jeruk tiruan yang mengisi lansekap halaman depan.

Pada awalnya, tidak banyak yang bisa dilakukan USDA. Penghijauan jeruk menjadi mapan di kota, dengan kasus bermunculan bertahun-tahun terpisah di kedua sisi Sungai Mississippi. Tetapi ketakutan yang sebenarnya adalah bahwa penyakit itu akan menyebar ke selatan dan memusnahkan industri jeruk terakhir yang dihormati dan terancam di negara bagian itu. Psyllids dapat dibunuh dengan pestisida — Louisiana telah menyetujui dua untuk digunakan di rumah, dan paroki selatan menyemprot setiap hektar kebun dengan helikopter pada tahun 2009 — tetapi tidak setiap petani jeruk di halaman belakang ingin tanaman mereka terkena bahan kimia.

Selama sekitar 20 tahun terakhir, ahli entomologi telah menyebar ke seluruh dunia, mencari “musuh alami” dari psyllid. Satu populasi tawon ditemukan di Pakistan, sementara yang lain berasal dari Vietnam dan Taiwan. Dan pada tahun 2011, setelah bertahun-tahun mendorong tawon untuk melihat apakah mereka akan memakan serangga asli, USDA mengacungkan jempol untuk pelepasan terkontrol mereka. Mereka dibesarkan di rumah kaca di Texas dan Florida, kemudian disedot dan dikirim ke seluruh negeri dengan harga sekitar $0,22 per betina.

[Related: To help stop voracious tree-killing beetles, send in the Russian wasps]

Ketika pengiriman tawon akhirnya datang ke Louisiana pada tahun 2015, Bravata mengatakan dia optimis, tetapi hati-hati. Dia telah melihat program biokontrol lainnya gagal, membiarkan hama terus menyebar.

See also  Menjadi induk tanaman yang lebih baik dengan aplikasi identifikasi dan perawatan tanaman ini

Rilis Louisiana pertama berlangsung di jeruk tiruan di City Park, di tengah New Orleans. “Anda bisa mengetuk tanaman, dan Anda benar-benar bisa melihat psyllids terbang,” kata Bravata. Program ini merilis setiap tawon yang tersedia: 1.000 secara keseluruhan. “Ketika kami kembali dua minggu kemudian, kami tidak dapat menemukan satu psyllid,” kenangnya. Saat itulah dia bersemangat.

Keindahan dari Tamarixia adalah bahwa mereka menemukan target mereka sejauh satu mil jauhnya. Tapi melepaskan Tamarixia radiata bukan tentang mencapai keseimbangan kompetitif antara tawon dan psyllids: ini tentang memanfaatkan alam untuk melindungi tanaman. Karena tujuannya adalah untuk memusnahkan penghisap getah dan penghijauan jeruk yang mereka sebarkan, USDA telah “menjenuhkan” kota dengan tawon yang berlebihan.

Ahli entomologi memanen Tamarixia tawon di fasilitas pemeliharaan federal. Justin Wendel/Departemen Pertanian AS

Sekarang, kata Bravata, sulit untuk menemukan psyllids di sekitar kota. Program telah pindah dari kota New Orleans, dan berfokus pada daerah sekitarnya. “Kami mencoba menemukan garis itu: di mana berhentinya? Karena jika kita menaruh beberapa tawon di luar sana, kita dapat menjatuhkannya kembali dan mencegahnya menyebar.”

Untuk masa yang akan datang, pengiriman tawon akan terus berlanjut, bersama dengan pekerjaan di fasilitas karantina, dan bahkan anjing pelacak penyakit—proyek yang telah dimasukkan USDA setidaknya $25 juta selama dekade terakhir.

Namun, dalam profesi yang sering kali tentang menahan gelombang serangga baru yang tidak pernah berakhir, kesuksesan yang datang dengan membuat tujuan bersama dengan pemangsa bisa terasa seperti menghirup udara segar. “Terkadang membuat frustrasi,” kata Bravata. “Kemudian Anda mendapatkan satu kesuksesan, dan Anda berpikir, semua ini sepadan.”