September 27, 2022

PADA tahun 1920-an, National Lead Company merilis buku mewarnai anak-anak untuk mempromosikan rangkaian cat yang penuh warna dan logam. Di sampulnya, maskot Dutch Boy yang tersenyum duduk di atas kuda tanpa kepala dengan sekaleng pernis putih khas merek tersebut.

Ini adalah pemandangan umum di Amerika abad ke-20, ketika timbal dapat ditemukan di mana-mana: Dalam pipa yang membawa air bersih ke kota-kota besar dan kecil. Pada cat yang menghasilkan warna lebih cerah dan lebih cepat kering. Di gas, untuk membantu pembakaran bahan bakar lebih merata di mesin mobil. Pada mainan plastik, agar lebih lentur dan tahan panas. Bahkan setelah dokter mempublikasikan bahaya yang ditimbulkannya pada pekerja dan anak-anak selama Revolusi Industri, logam berat dianggap sebagai bahan serbaguna. AS tidak membatasi penggunaannya dengan cara apa pun sampai tahun 1970-an, membiarkan racun selama beberapa dekade menumpuk di lingkungan, di dinding rumah, dan, sangat banyak, di lingkungan yang terpinggirkan. Saat ini, negara dihadapkan pada tugas besar untuk membersihkan cat, pipa, baterai asam, dan sumber umum lainnya dari situs demi situs.

Meskipun timbal adalah elemen alami, daya tahan yang membuatnya menarik bagi produsen juga membuatnya berbahaya bagi sebagian besar makhluk hidup. Setelah dihirup atau dicerna ke dalam aliran darah dan disimpan ke dalam sel dan jaringan, itu menghalangi enzim dan mineral yang bermanfaat — seperti seng dan kalsium — agar tidak mengikat protein di seluruh tubuh. Ini, pada gilirannya, dapat mengganggu fungsi ginjal dan otak, menyebabkan kemandulan, dan bahkan mencegah pembentukan hemoglobin pembawa oksigen. Sebagian besar ahli medis setuju bahwa tidak ada tingkat paparan timbal yang aman untuk anak-anak pada khususnya, karena logam membuat sistem saraf mereka tidak berkembang sepenuhnya. Ini juga bersifat bioakumulatif, artinya menumpuk seiring waktu, karena tubuh tidak memiliki mekanisme untuk membersihkan racun itu sendiri. Telah ditemukan di gigi, tulang, dan jaringan lain bahkan beberapa dekade setelah terpapar.

See also  Aplikasi kebugaran pemenang penghargaan Jillian Michaels diskon 66%

Waktu telah menunjukkan bahwa konsekuensi dari menyembunyikan elemen secara internal dapat menjadi serius dan kronis. Dalam sebuah studi tahun 2018 di Kesehatan Masyarakat Lancet, peneliti medis menyimpulkan bahwa produk berbasis timbal masih bertanggung jawab atas lebih dari 400.000 kematian setiap tahun di AS. Pada tahun 2022, sosiolog dan ahli saraf memperkirakan dalam jurnal PNAS bahwa 90 persen orang Amerika yang lahir antara tahun 1951 dan 1980 memiliki jumlah logam berat yang mengkhawatirkan dalam darah mereka selama masa kanak-kanak. Para penulis mengkorelasikan tingkat-tingkat yang meningkat tersebut dengan hilangnya keterampilan kognitif dan penurunan yang signifikan dalam rata-rata IQ orang dewasa pada jutaan individu. (Analisis tingkat populasi ini membantu menjelaskan faktor-faktor mitigasi yang biasanya membuat skor kecerdasan tidak dapat diandalkan dan bias.) “Paparan tampaknya memiliki konsekuensi jangka hidup,” Matt Hauer, asisten profesor di Florida State University, mengatakan dalam sebuah pernyataan tentang temuan tersebut. . “Beban dari eksposur ini dan itu akan bersama kita selama beberapa dekade mendatang.”

Mengingat banyaknya risiko bagi orang-orang dari segala usia, Badan Perlindungan Lingkungan telah menetapkan standar timbal pada 15 bagian per miliar molekul dalam air dan 0,15 mikrogram per meter kubik udara. Negara-negara lain telah menetapkan batas hukum yang lebih rendah lagi: Kanada, misalnya, menahan 5 ppb dalam air.

Standar tersebut relatif baru: Di AS, timbal tidak dilarang dalam cat sampai tahun 1978, pipa air baru sampai tahun 1986, atau bensin sampai tahun 1996. Negara-negara terus menggunakan bahan tersebut dalam pembuatan, sementara produk daur ulang dapat membuangnya kembali ke pasokan. rantai. Ini juga sangat persisten di lingkungan, karena gagal bereaksi dengan elemen umum lainnya dan biasanya membutuhkan waktu bertahun-tahun untuk terurai. “Timbal dapat ditempa, tetapi tidak mudah pecah dan menimbulkan korosi,” kata Bhawani Venkataraman, profesor kimia di New School di New York City. Namun, rentan terhadap senyawa kimia yang disebut zat pengoksidasi yang menariknya keluar, mencemari air atau udara.

See also  Bagaimana perubahan iklim purba membentuk migrasi manusia

Itulah yang membuat timbal menjadi pencemar warisan. Pada abad ke-19 dan ke-20, ketika pipa modern pertama kali terbentuk, pipa kayu dan tanah liat yang bocor telah menyebabkan wabah penyakit yang ditularkan melalui air seperti kolera. Masalah kesehatan masyarakat itu menyebabkan pemasangan ribuan mil pipa logam di seluruh AS. Beberapa dekade kemudian, kota-kota dengan infrastruktur yang menua seperti Flint, Michigan, dan Newark, New Jersey, telah menyerap timbal dalam sumber minum mereka. “Meminimalkan eksposur membutuhkan tindakan penyeimbangan yang sangat hati-hati,” kata Venkataraman; perubahan kecil dalam keasaman atau kandungan mineral air dapat menyebabkan kontaminasi yang tidak terdeteksi dari waktu ke waktu. Seringkali, satu-satunya jalan adalah menukar seluruh jaringan dengan pipa tembaga baru—proses yang mahal dan melelahkan yang sekarang dilakukan oleh Flint dan Newark.

Bahkan ketika bukti menumpuk di awal 1900-an bahwa sebagian besar jumlah timbal berbahaya, industri ini melakukan kampanye yang berhasil untuk meyakinkan pembuat kebijakan agar tidak melarang produk mereka dan konsumen tetap membelinya.

Bergantung pada skala masalahnya, dibutuhkan waktu mulai dari $20 hingga $1.000 per rumah tangga untuk menyaring timbal dari air keran. Dan itu akan menelan biaya miliaran dolar untuk melepas dan mengganti pipa secara nasional. Pada akhir tahun 2021, Kongres mengalokasikan $15 miliar melalui Undang-Undang Infrastruktur Bipartisan untuk membersihkan pipa ledeng timbal di sekolah, rumah, taman bermain, dan bangunan lainnya—bersama dengan uang tambahan untuk mengurangi cat yang tercemar dan perlengkapan lainnya. Pendanaan itu datang dengan fokus yang dijanjikan untuk menghapus ketidakadilan: Hingga $3 miliar akan disediakan untuk pemerintah suku, karena para ahli kesehatan masyarakat secara historis gagal mengukur tingkat paparan timbal di komunitas Pribumi.

Beberapa advokat mengatakan bahwa RUU itu sudah lama tertunda. Bahkan ketika bukti menumpuk di awal 1900-an bahwa sebagian besar jumlah timbal berbahaya, industri ini melakukan kampanye yang berhasil untuk meyakinkan pembuat kebijakan agar tidak melarang produk mereka dan konsumen tetap membelinya. Perusahaan kemudian berusaha untuk mengalihkan kesalahan atas efek buruk barang-barang mereka ke publik, terutama rumah tangga berpenghasilan rendah dan orang kulit berwarna. “Masalah keracunan timbal pada anak-anak akan ada bersama kita selama ada daerah kumuh,” kata salah satu orang dalam pada konferensi asosiasi pemimpin pada tahun 1957, setelah menyalahkan keluarga Kulit Hitam dan Puerto Rico yang seharusnya memilih untuk tinggal di sana.

See also  Bisakah kencing manusia menyelamatkan lamun?

Tapi itu jauh dari kebenaran. Kota mengizinkan industri dan pengembang untuk mendirikan situs yang membuat atau mendaur ulang timah hitam di komunitas kulit berwarna yang berpenghasilan rendah—atau lingkungan yang sengaja dibangun di sekitar fasilitas semacam itu. Pada 1950-an, Dallas, Texas, menempatkan kompleks perumahan berpenghasilan rendah hanya beberapa mil jauhnya dari pabrik peleburan timah yang telah beroperasi selama 20 tahun dan akan terus memompa polusi ke masyarakat selama beberapa dekade lagi. Dekade pemisahan dan remediasi yang lama tertunda berarti bahwa orang Amerika kulit hitam dan miskin terus menghadapi lebih banyak paparan sumber keracunan timbal daripada penduduk kulit putih yang makmur.

Secara keseluruhan, manusia telah membuat langkah signifikan untuk menjauhkan zat berisiko dari rumah dan lingkungan. Antara tahun 1976 dan 1980, remaja Amerika usia 1 sampai 5 memiliki tingkat timbal darah rata-rata 15 mikrogram per desiliter. Pada 2016, studi nasional menunjukkan bahwa levelnya telah turun lebih dari 95 persen, menjadi kurang dari 1 mikrogram. Ada juga hampir 98 persen lebih sedikit timbal di atmosfer bumi saat ini daripada di tahun 1980—sebuah bukti bahan bakar yang lebih bersih dan pemrosesan logam yang lebih baik. Tetapi dunia masih memiliki jalan panjang sebelum semua orang dilindungi. EPA telah mengidentifikasi lusinan situs Superfund, banyak di daerah perkotaan, yang perlu dibersihkan dari logam berat. Secara global, pembuatan dan daur ulang timbal sekarang terkonsentrasi di negara-negara berkembang, di mana tingkat yang tercatat dalam darah anak-anak tetap sangat tinggi. “Jika menurut Anda tidak ada jumlah paparan yang aman,” kata Venkataraman, “maka seharusnya tidak ada timbal di mana pun.”

Cerita ini awalnya dimuat di PopSci edisi Summer 2022 Metal. Baca lebih banyak cerita PopSci+.