October 6, 2022

Ketika B-21 baru—pembom siluman generasi berikutnya Angkatan Udara—pergi berperang, ia akan melakukannya tanpa pengawalan drone. Berita itu, yang dibocorkan oleh Breaking Defense pada 16 Juli, merupakan pembalikan tajam dari rencana sebelumnya yang mencakup pengembangan pesawat tempur drone yang dapat berjalan bersama pembom dan melindunginya.

Kisah pengawalan drone yang direncanakan dan kemudian ditinggalkan adalah bagian kecil dari cerita yang lebih luas tentang B-21, pembom baru pertama yang dikembangkan oleh Amerika Serikat dalam 30 tahun, dan yang pertama dikembangkan sepenuhnya setelah Perang Dingin.

Berita pembatalan pengawalan drone datang di Royal International Air Tattoo, pertunjukan udara militer besar-besaran yang diadakan di Inggris setiap bulan Juli.

“Gagasan pesawat tempur kolaboratif jarak jauh yang serupa ternyata tidak efektif dari segi biaya, jadi sepertinya kita tidak akan pergi ke arah itu,” kata Sekretaris Angkatan Udara Frank Kendall kepada Breaking Defense dalam sebuah wawancara di acara tersebut. Kendall sebelumnya telah mengumumkan kemungkinan pengawalan drone pada Desember 2021, dengan tujuan agar pesawat tempur drone menjadi item anggaran untuk tahun 2023.

Meninggalkan konsep pengawalan pesawat tempur, bahkan tanpa awak, karena pembom baru adalah bagian dari sejarah panjang upaya gagal untuk melindungi pembom dalam perjalanan. Tiga program terpisah tetapi terkait adalah kunci untuk memahami dampak pembatalan ini: B-21 itu sendiri, pesawat pengawal, dan program pesawat tempur Loyal Wingman.

B-21

B-21 Raider memulai sejarahnya sebagai Long Range Strike Bomber. Berganti nama menjadi B-21, dan dengan nama “Raider” yang berasal dari serangan Angkatan Udara 1942 di Tokyo, pesawat ini akan menjadi pembom keempat yang beroperasi dengan Angkatan Udara. Ini termasuk pembom B-52 kuno, yang telah bertempur di setiap perang AS sejak Vietnam, pembom supersonik B-1, yang mulai beroperasi pada tahun 1986, dan pembom siluman B-2, yang pertama kali bertempur dalam Perang Kosovo pada tahun 1999. B-21 akan menjadi yang paling dekat dengan B-2.

See also  Sebuah asteroid raksasa akan melewati Bumi hari ini

Semua pembom itu mewakili berbagai kemampuan dan era desain. Sementara semua dibangun untuk membawa senjata konvensional dan nuklir, hari ini hanya B-2 dan B-52 yang melakukannya. Kemampuan nuklir direkayasa dari pembom B-1 dalam peningkatan yang dilakukan sebagai bagian dari batas kendali senjata pada pembom berkemampuan nuklir total.

Pada awal pengembangan Long Range Strike Bomber, Angkatan Udara mengeksplorasi kemungkinan bahwa pembom dapat terbang tanpa awak, meskipun gagasan itu ditolak mentah-mentah untuk misi nuklir, dan mungkin juga untuk pengeboman lainnya.

Seperti yang dirancang, B-21 akan menjadi pembom jarak jauh siluman yang mampu membawa bom konvensional dan senjata nuklir. Jarak jauh dalam pengertian ini adalah antarbenua: B-1 dapat terbang hampir 6.000 mil dengan muatan yang berguna, sedangkan B-2 dapat mencapai hampir 7.000 mil, dan B-52 dapat terbang hampir 9.000 mil. (Pengisian bahan bakar udara membantu.) Untuk menggantikan pembom yang ada dan mengakomodasi kebutuhan masa depan yang direncanakan, Angkatan Udara meminta agar minimal 100 B-21 dibangun, dengan konstruksi enam B-21 pertama sedang berlangsung pada Februari 2022. (Ini telah belum terbang.)

Untuk negara-negara yang ingin melindungi dari pembom, senjata yang mereka gunakan secara historis adalah rudal anti-udara dan pesawat tempur. Fitur siluman, yang dibangun oleh B-2 dan juga akan digabungkan dengan B-21, mempersulit sensor seperti radar untuk mendeteksi dan melacak pesawat, membatasi bahaya dari rudal anti-udara.

Pengawal pejuang

Jet tempur yang dapat mencegat dan menyerang pesawat pengebom merupakan ancaman yang sulit untuk dimitigasi. Dalam Perang Dunia II, para pengebom, terutama garis “Benteng” di mana B-52 masih menjadi bagiannya, mengadopsi senjata on-board untuk menembak para pejuang. (Senjata ekor B-52 digunakan di Vietnam, tetapi meriam itu dihapus pada Oktober 1991, sementara sistem radar belakang meriam tetap dipertahankan.) Strategi pertahanan itu berjuang melawan ancaman rudal anti-udara jarak jauh dan khususnya pada kecepatan tinggi jet tempur, yang mana kemungkinan pesawat tempur pengawalan menarik.

See also  Anda tidak akan menemukan Dollar Flight Club di Amazon—atau penurunan harga yang sangat besar ini

Pesawat tempur pendamping adalah pesawat yang dirancang untuk terbang bersama pesawat pengebom dan, jika terjadi intersepsi, melindungi pesawat pengebom dari pesawat tempur musuh. Varian pengawalan adalah pesawat tempur “parasit”, yang menumpang pada atau di dalam pesawat yang lebih besar, menunggu untuk dilepaskan saat dibutuhkan. Sementara pejuang parasit menghemat bahan bakar, membawa satu mengurangi muatan efektif pembom dan juga membutuhkan tugas yang sulit untuk mendaratkan pejuang kembali ke pesawat setelah pemboman selesai. DARPA sedang menjajaki pesawat kargo yang dapat meluncurkan drone, untuk efek yang sama, tetapi tanpa harus khawatir tentang pilot di pesawat atau keselamatan mereka setelah misi.

Jika pengawal akan terbang di samping pembom, maka harus memiliki jangkauan yang sama dengan pembom, sementara masih berada di badan pesawat yang cukup kecil untuk berguna dan bermanuver sebagai pesawat tempur ketika diserang. Mengeluarkan pilot dari kokpit menghemat ruang dalam pengawalan pesawat tempur, tetapi pesawat masih perlu membawa cukup bahan bakar untuk perjalanan antarbenua, cukup sensor dan senjata untuk bertarung, dan jika drone dirancang untuk penggunaan berulang, cukup bahan bakar untuk dibawa. itu kembali setelahnya. Itu adalah pertanyaan yang tinggi, terutama ketika pesawat tempur berawak seperti F-16 Fighting Falcon memiliki jarak tempuh satu arah lebih dari 2.000 mil, dan jarak efektif tempur yang lebih pendek.

Pengisian bahan bakar di udara dapat memperluas jangkauan pembom dan pesawat tempur, tetapi itu akan menjadi rintangan lain bagi pesawat tempur pengawal drone jarak jauh. Sebelum menambahkan “pengisian bahan bakar udara otonom” ke daftar tugas untuk drone, kemungkinan Angkatan Udara ingin mencoba pesawat tempur drone jarak pendek terlebih dahulu.

See also  Produsen mobil menginvestasikan miliaran baterai untuk EV

Wingman yang setia

Angkatan Udara sudah mengerjakan sejenis pesawat tempur drone, hanya saja tidak dibangun untuk penerbangan pengebom jarak jauh. Kratos Valkyrie, bagian dari program “loyal wingman” Angkatan Udara, adalah pesawat tak berawak yang dirancang sebagai pelengkap yang relatif murah untuk skuadron tempur. Dan Skyborg, program Angkatan Udara lain untuk membuat pilot otonom untuk pesawat, adalah upaya untuk memungkinkan pesawat tanpa awak terbang bersama pesawat berawak.

Drone ini dirancang untuk terbang bersama pesawat tempur yang diawaki oleh pilot, dengan sistem otonom drone yang mungkin melakukan tugas seperti terbang ke depan. Dengan menyimpan sensor ekstra dan bahkan mungkin senjata di sayap setia, pilot pesawat tempur mahal seperti F-35 dapat mengirim drone untuk misi yang lebih berisiko, seperti mengintai dan menyerang situs rudal permukaan-ke-udara yang bermusuhan.

Bahkan ketika prospek pengawalan pesawat tak berawak untuk pengebom tidak mungkin, program wingman yang setia tetap menjadi prioritas bagi Angkatan Udara. Angkatan Udara masih mengembangkan drone yang dapat terbang dan bertarung bersama pesawat berawak, meskipun belum menjadi pengawal pengebom. Untuk saat ini, B-21 harus mengandalkan siluman dan kecepatan agar tetap aman.