September 27, 2022

Ketika Dawn Wright jatuh ke dasar dunia di ruang yang hampir tidak bisa dihancurkan, jurang laut yang muram mengingatkannya pada kegelapan ruang yang luas. Jauh di tengah Samudra Pasifik, Wright terjun ke satu titik di Bumi yang jarang dilihat oleh manusia. Misinya: untuk memetakan sepotong Palung Mariana yang misterius.

“Ini adalah tempat yang sangat tidak bersahabat, bukan tempat manusia diciptakan untuk menghuninya,” kata Wright, ahli geologi kelautan dan kepala ilmuwan Esri, sebuah perusahaan perangkat lunak pemetaan yang berbasis di Redlands, California. “Tapi kami sekarang memiliki teknologi untuk menjelajahi ruang-ruang ini.”

[Related: Inside Five Deeps’ record-setting quest to reach the bottom of each ocean]

Pada bulan Juli, Wright membuat sejarah saat ia menjadi wanita kulit hitam pertama yang turun lebih dari 35.000 kaki ke Challenger Deep, wilayah Palung Mariana di Samudra Pasifik barat dan titik terdalam yang diketahui di planet ini. Ilmuwan kelautan seperti Wright telah menghabiskan beberapa dekade mencoba memetakan kedalamannya yang gelap dan aneh, dengan berbagai tingkat keberhasilan. Namun upaya untuk menaklukkan kekosongan berair di Bumi memiliki potensi untuk mengungkap rahasia tentang kesejahteraan planet kita sendiri, dan menjelaskan rahasia dunia lain. Itu sebabnya Wright memilih untuk memulai ke alam semesta lautan yang belum dipetakan. Setiap penemuan baru yang ditemukan selama misi ke Challenger Deep akan berkontribusi pada proyek Seabed 2030, sebuah inisiatif PBB yang bertujuan untuk menghasilkan peta dasar laut seluruh dunia yang tersedia untuk umum pada tahun 2030.

“Ini seperti perangko atau potongan puzzle,” kata Wright. “Teka-teki ini tidak lengkap sampai semua potongan ditemukan dan ditempatkan pada tempatnya.”

Ditemukan pada tahun 1875 oleh the penantang HMS, Challenger Deep terletak di ujung selatan Palung Mariana. Bentuk melengkung dari ngarai laut ini dianggap sebagai keajaiban struktural: Keseluruhan parit terletak di tempat di mana lempeng tektonik Pasifik menunjam, atau membengkok dan tenggelam di bawah lempeng Filipina. Misi baru-baru ini menyempit di area Challenger Deep yang relatif belum dijelajahi yang disebut Western Pool. Geologinya, yang jarang dijelajahi dibandingkan dengan area parit lainnya, telah disurvei untuk melihat bagaimana strukturnya berbeda dari bentang laut lainnya.

See also  Beruang kutub Greenland beradaptasi dengan dunia yang tidak terlalu dingin
Challenger Deep terletak di ujung selatan Palung Mariana. Jesse Allen/University of New Hampshire Center for Coastal and Ocean Mapping/NOAA

Perjalanan menuju kegelapan

Ekspedisi ini diatur dan dikemudikan oleh Victor Vescovo, mantan komandan Angkatan Laut AS dan pendiri perusahaan teknologi bawah laut swasta Caladan Oceanic. Wright dan Vescovo menaiki kendaraan selam yang dalam Faktor pembatas, kapal selam komersial dengan lingkup personel titanium kompak yang cukup besar untuk menampung dua orang dewasa dengan nyaman.

Tekanan di dasar lautan sekitar 16.000 pon per inci persegi, setara dengan 25 jet jumbo yang terbang dengan kapasitas berat penuh, kata Wright. Kapal selam tipikal biasanya turun sangat lambat untuk mencapai tujuannya, tetapi karena akan memakan waktu terlalu lama untuk mencapai tujuannya jauh di bawah permukaan dengan kecepatan normal, Faktor pembatas turun agak cepat, dengan kecepatan sekitar satu sampai tiga knot, atau satu sampai tiga mil laut per jam. Itu setara dengan lift yang turun sekitar 100 hingga 300 kaki per menit di sebuah bangunan tempat tinggal. (Dengan kata lain, ini adalah perjalanan yang cukup mulus.) Bagasi memompa air ke dalam ruang kosong di atas lubang titaniumnya, dan saat air terus-menerus mendorong udara keluar, kapal selam turun ke dalam kegelapan. Tapi itu bukan jatuh yang tidak terkendali: Pendorong di setiap sisi pesawat memungkinkan pilot bergerak ke segala arah yang diperlukan untuk menjelajahi dasar laut.

sebuah kapal selam tergantung dari derek di atas kapal
Tampak depan kendaraan selam dua orang, Limiting Factor (juga dikenal sebagai Triton 36000/2). Ia bisa menyelam hingga 36.000 kaki sambil membawa dua orang. Caladan Oceanic, Ekspedisi EYOS

Setelah berada di bawah, kapal selam menggunakan sonar untuk mengambil gambar topografi skala abu-abu dari area tersebut. Instrumen sonar normal tidak beroperasi dengan baik di kedalaman lebih dari empat mil, yang hingga kedalaman sekitar 330 kaki, masih dianggap sebagai permukaan laut. Tetapi Wright, yang bertanggung jawab untuk mengoperasikan alat tersebut sebagai spesialis misi, mengatakan bahwa sistem sonar pemindaian samping yang mereka gunakan dirancang khusus untuk kapal selam mereka.. Dibandingkan dengan sonar biasa, side-scan sonar menggunakan dua pancaran suara untuk membuat gambar beresolusi lebih tinggi di sekelilingnya, tidak seperti sonar berbentuk kerucut tunggal yang biasa digunakan sonar. Awal tahun ini, sistem yang sama digunakan untuk menemukan kapal perusak USS Escort Samuel B. Roberts yang tenggelam, kapal karam terdalam yang pernah ditemukan dan diidentifikasi dengan benar. Ekspedisi Wright adalah yang pertama mengoperasikan sistem pada kedalaman laut penuh, atau sedalam yang pernah dilalui manusia.

See also  Puing-puing roket China jatuh ke Bumi dari peluncuran Tiangong

Turun di Western Pool, kapal, bersama dengan pendarat kecil, menghabiskan berjam-jam merekam video gua, mengambil sampel air, dan bahkan melakukan pengamatan biologi lokal seperti ubur-ubur, krustasea mirip udang yang dikenal sebagai amphipods, serta mirip tumbuhan. koloni hewan yang disebut hidroid. Selama survei mikro ini, Wright mampu membuat peta kontur terperinci dari area yang pada akhirnya akan digunakan untuk membantu para ilmuwan memahami kesehatan planet kita.

gambar dasar laut dari dua makhluk laut berbentuk tabung putih yang menempel pada batu
Dua anemon putih yang tinggal di dalam tabung dari genus Galateanthemum ditemukan tumbuh dari formasi batuan basaltik di Challenger Deep. Courtesy Caladan Oceanic

Laut, langit, dan seterusnya

Saat ini, kurang dari 25 persen lautan telah disurvei dengan standar modern, artinya dengan teknologi pemindaian laut paling mutakhir. Memiliki peta yang definitif dan intensif data membantu para ilmuwan mempelajari lebih lanjut tentang bagaimana perubahan iklim memengaruhi badan laut Bumi. “Cuaca ekstrem di seluruh dunia dimoderasi oleh lautan,” kata Wright.

[Related: How a two-person sub and a repurposed Navy ship discovered the deepest shipwreck yet]

Laut menyerap sekitar 25 persen dari semua karbon dioksida dunia—dan tanpa penyerap karbon esensial ini, para ilmuwan iklim mengatakan pemanasan global akan jauh lebih buruk. Itulah mengapa kesehatan laut—terutama jangkauannya yang terjauh—merupakan indikator penting dari kerusakan global yang tidak dapat diubah, seperti perubahan iklim.

“Semakin banyak yang kita ketahui tentang tempat-tempat dalam ini, semakin kita mengetahui detail tentang bagaimana proses ini memang berputar,” kata Wright.

seorang wanita kulit hitam mengenakan perlengkapan menyelam dan topi melambai dengan penuh semangat di samping seorang pria yang memegang tali ke kapal selam, saat dia turun ke kapal selam
Wright pada 12 Juli 2022, hari penyelaman. Hormat kami Verola Media

Dari luar angkasa, mudah untuk melihat bahwa Bumi pada dasarnya adalah planet air. Data yang diperoleh dari laut dalam membantu para ilmuwan menjelajahi lautan asing dan lingkungan mirip Bumi lainnya di planet terdekat. Misalnya, Lia Siegelman, ahli kelautan di Scripps Institution of Oceanography di UC San Diego mengatakan bahwa menggunakan hukum lautan untuk mempelajari fisika dunia lain menawarkan perspektif unik untuk memahami tempat kita di kosmos. Misalnya, menggunakan citra yang diambil oleh misi Juno NASA, Siegelman baru-baru ini menemukan bagaimana sistem energi kutub Jupiter menyerupai siklon di Bumi.

See also  Anda bisa melihatnya dari luar angkasa.

“Dengan menghubungkan dua badan geofisika, Anda dapat mengajukan pertanyaan tentang planet kita,” katanya. “Universalitas hal-hal ini adalah sesuatu yang menurut saya sangat bermanfaat dan menarik.” Seiring dengan berkembangnya teknologi luar angkasa dan laut di masa depan, Siegelman berharap suatu hari nanti memiliki kesempatan untuk menggunakan pengetahuannya untuk mempelajari dan membandingkan habitat laut dari bulan-bulan es yang jauh, seperti Europa atau Callisto. Menemukan koneksi ke lautan yang jauh di tata surya kita dan galaksi di luarnya juga dapat membantu para peneliti lebih memahami seluk-beluk alam semesta kita. “Ini adalah waktu yang tepat untuk menjadi ahli kelautan ketika Anda mungkin, semoga segera, melihat sirkulasi laut di planet lain atau bulan lain,” kata Siegelman.

Namun di kampung halaman, lautan luas tetap menjadi salah satu habitat terpenting untuk dijelajahi. Wright berharap perjalanannya ke perut bumi memotivasi orang lain untuk mengikuti jejaknya, dan seterusnya. “Mereka dapat melihat saya sebagai seseorang yang telah membuka jalan bagi mereka.”