September 27, 2022

Hiu putih besar adalah hiu pemangsa terbesar yang berkeliaran di lautan dunia, mencapai panjang hingga 20 kaki. Tapi itu tidak selalu terjadi. Jutaan tahun yang lalu, keluarga hiu megatooth melahirkan salah satu karnivora terbesar yang pernah hidup: Otodus megalodonyang diperkirakan telah tumbuh hingga 50 hingga 60 kaki.

Namun megalodon yang sangat besar tiba-tiba menghilang dari catatan fosil sekitar 3,6 juta tahun yang lalu—tidak lama setelah kemunculan hiu putih besar. Para ilmuwan berspekulasi bahwa kedua spesies itu mungkin bersaing untuk mendapatkan mangsa, yang pada akhirnya berkontribusi pada kepunahan megalodon.

Sebuah studi yang diterbitkan pada 31 Mei di Komunikasi Alam menawarkan dukungan tidak langsung untuk ide ini. Para peneliti membandingkan komposisi kimia gigi dari hiu yang masih hidup dan yang sudah punah, dan menyimpulkan bahwa hiu putih besar dan megalodon menempati anak tangga yang sama dari rantai makanan prasejarah.

“Megalodon adalah teka-teki dalam banyak hal,” kata Alberto Collareta, ahli paleontologi di Universitas Pisa di Italia, yang tidak terlibat dalam penelitian ini. Collareta telah mempelajari bekas gigitan, kemungkinan dibuat oleh hiu megalodon, pada tulang fosil paus balin kecil dan pinniped (kelompok yang mencakup anjing laut dan kerabatnya). Pemahaman kita tentang makanan megalodon terutama didasarkan pada tanda-tanda tersebut dan pada gigi hiu yang bergerigi, yang lebih mungkin memfosil daripada kerangka tulang rawan mereka.

Makalah baru “sangat membantu dan sangat berwawasan karena menyediakan data geokimia kuantitatif untuk memeriksa hipotesis sebelumnya,” kata Collareta.

Hiu putih besar mulai berkeliaran di luar Samudra Pasifik dan muncul di lautan di seluruh dunia sekitar 4 juta tahun yang lalu. Peristiwa itu mungkin mempercepat kematian megalodon, seperti yang disarankan Robert Boessenecker, ahli paleontologi di College of Charleston di South Carolina yang juga tidak terlibat dalam penelitian, dan rekan-rekannya sebelumnya.

See also  Tingkatkan komputer keluarga Anda dengan diskon 20 persen untuk Samsung M8

“Pada saat itu saya pikir itu sedikit tembakan dalam kegelapan, dan tidak terlalu berpikir terlalu keras tentang bagaimana hipotesis akan diuji,” tulis Boessenecker dalam email. Studi baru “tidak hanya berusaha melakukannya, tetapi menemukan bukti yang memperkuat hipotesis!”

Makanan hewan mengungkapkan banyak hal tentang perilaku dan perannya dalam ekosistem, kata Jeremy McCormack, geoscientist di Goethe-University Frankfurt di Jerman dan rekan penulis makalah baru. Dalam setiap ekosistem, hewan ada dalam hierarki yang dikenal sebagai tingkat trofik—apakah mereka herbivora, predator puncak, atau di antara keduanya. Para peneliti biasanya menentukan tingkat hewan dengan melihat versi yang berbeda, atau isotop, nitrogen dalam tubuh mereka. Hewan mengakumulasi isotop nitrogen “lebih berat” dari mangsanya: Isotop lebih banyak terdapat pada dentin gigi predator, kolagen tulang, dan keratin. Namun, jaringan ini tidak memfosil dengan baik, jadi teknik ini hanya bekerja untuk hewan modern dan hewan yang baru saja difosilkan.

Sebaliknya, seng—nutrisi penting untuk tanaman, hewan, dan organisme lain—disimpan di bagian gigi yang paling kuat: email, atau dalam kasus hiu, emailoid. Ini diawetkan ketika gigi menjadi fosil. Terlebih lagi, proporsi seng “lebih ringan” meningkat relatif terhadap isotop seng “lebih berat” pada hewan yang lebih tinggi dari rantai makanan. Para ilmuwan baru saja mulai menggunakan teknik ini, kata McCormack, dan penelitian timnya adalah yang pertama menerapkannya pada hiu.

Para peneliti memeriksa gigi dari 20 spesies hiu dan ikan lainnya saat ini, termasuk hiu macan, hiu banteng, hiu mako, monkfish, dan halibut, serta 14 hiu yang menjadi fosil. Analisis tersebut mencakup gigi hiu putih besar masa kini dan fosil.

[Related: Great whites don’t hunt humans—they just have blind spots]

See also  Bagaimana cara menyelamatkan orca penduduk selatan

Ketika mereka membandingkan kadar seng dalam megalodon dan fosil gigi hiu putih besar, mereka menemukan rasio isotop seng ringan dan berat yang serupa. Hal ini menunjukkan bahwa hewan diberi makan pada posisi yang sama dalam rantai makanan. Mereka mungkin menargetkan beberapa mamalia laut yang sama.

“Saya tidak akan mengatakan bahwa mereka pasti predator teratas ekosistem laut itu,” kata McCormack. Tetapi kedua spesies hiu itu “pasti berada di puncak rantai makanan”.

Gigi hiu macan memiliki rasio isotop seng yang sama dengan gigi prasejarah, menunjukkan bahwa tingkat trofik mereka tidak banyak berubah selama jutaan tahun. Tetapi hiu putih besar modern tampaknya telah naik ke tingkat yang agak lebih tinggi daripada pendahulunya. Selain itu, hiu dengan tingkat trofik tertinggi bukanlah megalodon tetapi nenek moyangnya Otodus chubutensis.

Naik turunnya hewan mangsa tertentu—paus balin mungil—mungkin mendasari pergeseran trofik ini.

Paus baleen mengkonsumsi sejumlah besar organisme rendah dalam rantai makanan seperti krill, bukan ikan yang lebih besar, anjing laut, dan hewan lain yang disukai oleh paus bergigi seperti orca. Paus balin “cukup langka” pada masa O. chubutensis, kata Boessenecker. Ini berarti bahwa O. chubutensis mungkin memakan paus bergigi sebagai gantinya.

[Related: Scientists discovered new shark species with chainsaw-like noses]

Belakangan, paus balin—jauh lebih kecil dari kerabat mereka saat ini—muncul di tempat kejadian dan mungkin merupakan permainan yang adil bagi megalodon dan hiu putih besar awal. Paus ini sebagian besar menghilang dari catatan fosil sekitar waktu megalodon punah. Ketidakhadiran mereka mungkin telah menyebabkan orang kulit putih besar modern makan lebih tinggi dalam rantai makanan.

Memperluas analisis isotop seng ke mamalia laut yang mungkin dimakan oleh megalodon dan hiu putih besar dapat menambah bobot kesimpulan bahwa hewan tersebut diberi makan pada tingkat trofik yang sama, kata Collareta.

See also  Kumbang ini menyimpan bakteri menguntungkan di kantong yang bagus

“Kami menunjukkan untuk pertama kalinya bahwa isotop seng mempertahankan sinyal makanan selama jutaan tahun,” kata McCormack. “Metode ini sangat menjanjikan, tetapi tentu saja kita perlu menyelidiki ini lebih lanjut untuk benar-benar memahami bagaimana seng berperilaku dalam suatu organisme dan di seluruh tingkat trofik yang berbeda.”

Ahli paleontologi lain senang dengan janji seng kuno. “Ini adalah alat baru yang kuat untuk memeriksa lebih lanjut struktur trofik vertebrata laut yang punah,” kata Boessnecker, “dan saya sangat menantikan metode serupa yang digunakan pada fosil mamalia laut.”