September 24, 2022

Sejarah jurnalisme sains tidak selalu inklusif seperti yang seharusnya. Jadi PopSci sedang bekerja untuk memperbaiki catatan dengan Melihat ke belakang, serangkaian profil beberapa tokoh yang kontribusinya kami lewatkan. Baca kisah mereka dan jelajahi sisa liputan ulang tahun ke 150 kami di sini.

Dalam fisika kuantum, ada hukum yang dikenal sebagai konservasi paritas, yang didasarkan pada gagasan bahwa alam menganut ideal simetri. Dalam bayangan cermin dunia kita, ia berpendapat, hukum fisika akan berfungsi dengan cara yang sama — meskipun semuanya terbalik. Sejak awal 1900-an, bukti eksperimental menunjukkan bahwa ini benar: Untuk tarikan gravitasi atau tarikan gaya elektromagnetik, perbedaan antara kiri dan kanan hampir tidak penting. Jadi, fisikawan cukup masuk akal berasumsi bahwa paritas adalah prinsip fundamental di alam semesta.

Namun pada 1950-an, seorang fisikawan eksperimental di Universitas Columbia bernama Chien-Shiung Wu merancang eksperimen yang menantang—dan menentang—hukum itu. Fisika, dia membuktikan, yang mencengangkan di lapangan, tidak selalu mengikuti paritas. Sepanjang hidupnya, sebenarnya, wanita ini menunjukkan bahwa paritas bukanlah default; dia melanggar batasan gender dan ras dan akhirnya dikenal sebagai “ibu negara fisika.”

Wu lahir pada tahun 1912 di kota nelayan kecil di utara Shanghai dari orang tua yang mendukung pendidikan bagi wanita. Dia menunjukkan bakat luar biasa untuk fisika sebagai mahasiswa di Cina. Atas desakan Jing-Wei Gu, seorang profesor wanita, dia mengarahkan pandangannya untuk mendapatkan gelar Ph.D. di Amerika Serikat. Pada tahun 1936, dia tiba dengan kapal di San Francisco dan mendaftar di University of California, Berkeley, di mana dia mempelajari fisi nuklir uranium.

Dia berusia 24 tahun, di negara baru di mana dia tidak fasih berbahasa dan di mana Undang-Undang Pengecualian China, yang melarang pekerja China berimigrasi, berlaku penuh. Itu didahului oleh Undang-Undang Halaman, yang secara efektif melarang imigrasi perempuan Cina berdasarkan asumsi bahwa mereka bermaksud menjadi pekerja seks. Wu hanya bisa masuk ke AS karena dia masih pelajar, tapi dia masih tidak memenuhi syarat untuk kewarganegaraan. “Pasti ada begitu banyak ketegangan dan konflik di sana,” kata Leslie Hayes, wakil presiden untuk pendidikan di New York Historical Society. “’Saya akan pergi ke tempat ini di mana saya tidak akan diterima, tetapi jika saya tidak pergi, saya tidak akan dapat memenuhi tujuan dan impian saya.’”

See also  NASA berhasil mengisi bahan bakar roket Artemis 1

Setelah mendapatkan gelar Ph.D. pada tahun 1940, ia menikah dengan fisikawan Cina-Amerika lainnya, dan pasangan itu pindah ke Pantai Timur dalam pencarian jangka panjang untuk pekerjaan jalur kepemilikan. Lembaga penelitian besar pada saat itu umumnya tidak mau mempekerjakan wanita, orang kulit berwarna, atau orang Yahudi, dan peningkatan sentimen anti-Asia selama Perang Dunia II tentu saja tidak membantu. “Dia didiskriminasi sebagai orang Asia, tetapi lebih sebagai wanita,” tulis Tsai-Chien Chiang dalam biografinya tentang Wu.

Namun demikian, tak lama setelah tugas mengajar di sebuah perguruan tinggi wanita, ia menjadi anggota fakultas wanita pertama di departemen fisika Universitas Princeton. Pekerjaan itu berumur pendek; pada tahun 1944, Universitas Columbia merekrutnya untuk bekerja di Proyek Manhattan, di mana dia akan memberi nasihat kepada Enrico Fermi yang bingung tentang cara mempertahankan reaksi berantai nuklir.

Wu kembali ke penelitian di Columbia setelah perang. Reputasinya untuk kecemerlangan dan ketelitian tumbuh pada tahun 1949 ketika ia menjadi orang pertama yang merancang eksperimen yang membuktikan teori peluruhan beta Fermi, sejenis peluruhan radioaktif di mana neutron secara spontan terurai menjadi proton dan elektron berkecepatan tinggi (alias, partikel beta). Pada tahun 1956, dua fisikawan teoretis, Tsung-Dao Lee dari Columbia dan Chen Ning Yang dari Princeton, mencari keahlian Wu dalam menjawab pertanyaan provokatif: Apakah paritas Betulkah dilestarikan di seluruh alam semesta?

Hukum telah dipertanyakan oleh masalah yang dikenal sebagai “teka-teki theta-tau”, sebuah paradoks yang baru ditemukan dalam fisika partikel. Theta dan tau adalah dua partikel subatom yang tepat sama dalam segala hal—kecuali yang satu meluruh menjadi dua partikel yang lebih kecil, dan yang lainnya menjadi tiga. Asimetri ini membingungkan komunitas fisika. Yang dan Lee menyelam jauh ke dalam literatur untuk melihat apakah ada orang yang pernah benar-benar membuktikan bahwa inti partikel selalu berperilaku simetris. Saat mereka tahu, tidak ada yang punya. Jadi Wu, yang mereka konsultasikan selama proses penulisan makalah teoretis mereka, mulai merancang eksperimen yang akan membuktikan bahwa itu tidak benar.

See also  Lihat gambar pertama dari atmosfer matahari

Selama beberapa bulan berikutnya, orang-orang itu hampir selalu berkomunikasi dengan Wu. Eksperimen monumental yang ia rancang dan lakukan “membunyikan lonceng kematian untuk konsep konservasi paritas dalam interaksi lemah,” tulis fisikawan nuklir Noemie Benczer-Koller dalam biografinya tentang Wu. Temuan Wu memicu sensasi sedemikian rupa sehingga menghasilkan Hadiah Nobel dalam fisika—tetapi hanya untuk Yang dan Lee. Pekerjaan inovatif Wu dalam membuktikan teori yang mereka kemukakan diabaikan.

Meskipun kejeniusannya memungkinkan dia untuk bekerja di ruang yang sama dengan ilmuwan teoretis, kata Hayes, “sesampai di sana, dia tidak diperlakukan sebagai rekan.” Namun, terlepas dari seberapa sering dia mengalami diskriminasi sepanjang kariernya—di mana dia memenangkan setiap penghargaan di bidangnya kecuali Nobel—Wu tidak berhenti meneliti hingga pensiun pada 1981.

Sepanjang hidupnya, dia adalah seorang advokat yang blak-blakan untuk kemajuan fisikawan wanita — berkampanye, selama sisa hidupnya, untuk pembentukan paritas di mana itu benar-benar diperhitungkan. “Mengapa kita tidak mendorong lebih banyak wanita untuk mendalami sains?” dia bertanya kepada orang banyak di sebuah simposium MIT pada tahun 1964. “Saya bertanya-tanya apakah atom dan inti kecil, atau simbol matematika, atau molekul DNA, memiliki preferensi untuk perlakuan maskulin atau feminin.”