September 27, 2022

Awal tahun ini, penjelajah Curiosity mengungkapkan karbon organik, bahan utama kehidupan seperti yang kita kenal, di Mars. “Kami menemukan hal-hal di Mars yang sangat menarik, tetapi kami benar-benar membutuhkan lebih banyak bukti untuk mengatakan bahwa kami telah mengidentifikasi kehidupan,” kata Paul Mahaffy, yang menjabat sebagai peneliti utama untuk analisis itu. Minggu ini, penjelajah Planet Merah menawarkan data yang lebih menggiurkan tentang indikator kunci kehidupan itu—yaitu seberapa banyak barang yang sebenarnya ada di sana.

Sampel yang dianalisis instrumen Curiosity, dikumpulkan dari kawah Gale di lokasi danau purba, menemukan karbon organik dalam kepadatan yang sama dengan yang ada di tempat-tempat tandus di Bumi, seperti Gurun Atacama. Mengetahui berapa banyak barang yang ada di Mars memberi para ilmuwan planet ide yang lebih baik tentang seberapa besar kemungkinan kehidupan pernah ada di planet ini.

Karbon yang terikat pada atom hidrogen disebut karbon organik, senyawa yang membentuk dasar kehidupan—setidaknya, seperti yang kita definisikan di sini di rumah. Tetapi meskipun kita tahu bahwa Mars pernah memiliki air (kunci lain untuk rebusan yang kita sebut kehidupan), menemukan karbon organik tidak serta merta membuktikan bahwa planet ini pernah memiliki penduduk asli. Meteorit dan gunung berapi juga dapat membuat endapan zat, misalnya.

Lokasi di mana Curiosity menggali sampelnya memang memiliki indikator lain yang pernah menjadi tempat kehidupan, kata Jennifer Stern, penulis utama di Makalah Prosiding National Academy of Sciences di mana temuan terbaru diterbitkan, dalam posting blog NASA. “Pada dasarnya, lokasi ini akan menawarkan lingkungan yang layak huni bagi kehidupan, jika memang ada,” katanya. Sampel batulumpur dari daerah tersebut termasuk nitrogen dan oksigen, misalnya, dan memiliki tingkat keasaman yang rendah. Menemukan bukti apa pun yang mungkin membuktikan ada kehidupan di Mars sekali dan untuk selamanya, para peneliti juga mencatat, membutuhkan penggalian lebih dalam daripada yang bisa dilakukan para penjelajah saat ini.

See also  Lihat versi terbaru dari pesawat supersonik Boom

Instrumen pada Curiosity yang menyelesaikan analisis, alat mirip oven yang disebut Analisis Sampel di Mars, juga dapat melakukan analisis isotop untuk menentukan sumber karbon. Dalam hal ini hasilnya tidak terlalu membantu. Itu karena, menurut Stern, ada terlalu banyak tumpang tindih antara isotop karbon yang mungkin berasal dari gunung berapi dengan yang mungkin berasal dari kehidupan. Jelas bahwa Mars memiliki aktivitas vulkanik yang tinggi dalam sejarah baru-baru ini—dan mungkin masih agak aktif hingga saat ini.

Curiosity terus memunculkan wawasan baru tentang masa lalu Mars dengan mantap. Awal pekan ini, para ilmuwan berbagi berita tentang rantai karbon kompleks yang mirip dengan bahan bakar fosil di Bumi. Penjelajah saat ini sedang mengebor lubang dan mengambil gambar mosaik “Deepdale,” fitur seperti butte di Kawah Gale.