September 29, 2022

Michael J. Benton adalah profesor Paleobiologi, Universitas Bristol. Cerita ini awalnya ditampilkan di Percakapan.

Dinosaurus terbunuh oleh dampak meteorit di Bumi sekitar 66 juta tahun yang lalu dalam apa yang dikenal sebagai peristiwa kepunahan Kapur-Paleogen. Pada jam berapa tahun ini terjadi telah lama menimbulkan perdebatan di antara para penggemar paleontologi.

Sebuah studi baru-baru ini diterbitkan di Alam didasarkan pada bukti sebelumnya yang menunjukkan bahwa dinosaurus mungkin menemui ajalnya pada bulan Juni. Fakta bahwa para peneliti telah mampu menentukan waktu terjadinya suatu peristiwa yang terjadi jutaan tahun yang lalu adalah prestasi luar biasa sains—tetapi lebih lanjut tentang itu nanti.

Bukti terbaru datang dari sebuah situs bernama Tanis, yang terletak di Formasi Hell Creek di North Dakota. Tanis adalah salah satu dari beberapa lokasi geologi di seluruh dunia di mana para ilmuwan telah mengamati batas Kapur-Paleogen dalam suksesi sedimen.

Tanis telah menghasilkan fosil dinosaurus, mamalia purba, ikan, tumbuhan, dan hal-hal lain yang menakjubkan. Banyak dari fosil ini terawetkan dengan sangat baik, dengan beberapa menunjukkan sisa-sisa jaringan lunak, seperti kulit, serta tulang, yang dapat memberikan wawasan ilmiah yang berharga.

Situs Tanis pertama kali diidentifikasi pada tahun 2008 dan telah menjadi fokus penelitian lapangan oleh ahli paleontologi Robert DePalma sejak saat itu. Dalam makalah tahun 2019, DePalma dan rekan-rekannya berpendapat bahwa Tanis menangkap momen tumbukan asteroid, karena tiga faktor.

Yang pertama adalah keberadaan fosil dinosaurus yang terjadi di sedimen Kapur hingga batas Kapur-Paleogen, dan tepat pada batas pada saat tumbukan.

Yang kedua adalah lapisan bola yang meleleh: bola kaca kecil yang mendingin dalam penerbangan dari batuan cair. Ketika asteroid menghantam Bumi di wilayah yang sekarang menjadi Semenanjung Yucatán di Meksiko, asteroid itu menyebarkan puing-puing dan melelehkan bola sejauh ribuan kilometer.

See also  Lihat demo teknologi yang akan diuji pada Artemis 1

Yang ketiga adalah bukti gelombang seiche (gelombang berdiri seperti melihat-lihat) di saluran yang dalam. Situs Tanis berada di pedalaman saat ini, tetapi pada akhir periode Kapur, situs ini terletak di pantai jalur laut interior barat yang membagi Amerika Utara pada waktu itu, dengan permukaan laut sekitar 200 meter lebih tinggi daripada saat ini. Situs itu adalah muara, yang berarti air tawar dan air asin bercampur.

Kita dapat membayangkan bahwa saat mereka menggelepar di perairan saluran sungai yang berosilasi hebat, mereka bisa saja menelan bola lelehan yang datang dari atas.

Gelombang seiche dihasilkan oleh tumbukan jauh di Meksiko, yang memicu gelombang seismik yang mengguncang bumi dan menyebabkan air mengalir masuk dan keluar dari saluran sungai dengan kecepatan tinggi, diperkirakan mulai satu jam setelah tumbukan.

Selain melelehkan bola di dalam batuan yang mengandung fosil, para peneliti menemukan bola yang melimpah di kerangka insang beberapa ikan yang mereka periksa. Kita dapat membayangkan bahwa saat mereka menggelepar di perairan saluran sungai yang berosilasi hebat, mereka bisa saja menelan bola lelehan yang datang dari atas.

Melihat lebih dekat pada ikan

Pada Desember 2021, DePalma dan rekan-rekannya menerbitkan makalah penting tentang waktu peristiwa kepunahan Kapur-Paleogen. Dalam studi ini, mereka menganalisis beberapa tulang ikan yang terawetkan dengan sangat baik, melihat bagaimana siklus musim, dari musim panas ke musim dingin, didokumentasikan dalam struktur dan kimia tulang.

Dengan membandingkan sturgeon hidup dengan fosil sturgeon dari Tanis, mereka menemukan bahwa pada sirip punggung, pelapisan teratur pada skala milimeter menunjukkan ikan itu mati ketika berumur tujuh tahun. Cincin pertumbuhan mengkonfirmasi ikan berganti-ganti antara air tawar di bulan-bulan musim panas dan air asin di musim dingin. Dalam spesimen ini dan spesimen lain yang dianalisis dalam studi yang sama, peningkatan pertumbuhan terakhir sesuai dengan transisi dari musim semi ke musim panas.

See also  Spinosaurus memiliki tulang yang dibuat untuk berenang

Secara keseluruhan, ini menunjukkan bahwa meteorit itu menghantam pada bulan Mei atau Juni, menjadi puncak musim semi dan musim panas di belahan bumi utara.

Yang penting, temuan ini mengkonfirmasi bukti sebelumnya berdasarkan fosil tanaman, yang menunjukkan peristiwa kepunahan terjadi pada awal Juni.

Palaeobotanist Jack Wolfe mengidentifikasi lokasi di Wyoming yang menunjukkan efek meteorit pada danau air tawar. Pada titik tumbukan, danau membeku, melestarikan tanaman fosil dengan detail yang sangat indah.

Dengan membandingkan fosil tumbuhan dengan bunga lili air modern yang serupa Nufara dan Nelumboia menunjukkan bahwa bunga lili air Kapur terbaru di danau telah terhenti pertumbuhannya pada titik lintasan mereka menghasilkan daun musim panas, bunga, dan buah yang menunjukkan pembekuan pada awal Juni.

Ahli paleontologi sering mengatakan bahwa mereka membutuhkan mesin waktu untuk memahami detail kehidupan masa lalu, seperti bulan di mana dinosaurus mati. Namun di sini kita melihat kesimpulan yang luar biasa dapat muncul dari analisis yang cermat dan perbandingan yang rasional dengan zaman modern.