September 24, 2022

Pada 10 Agustus, kontraktor pertahanan Sierra Nevada mengumumkan akan memberikan balon ketinggian tinggi ke Inggris, di mana Kementerian Pertahanan akan bereksperimen dengan menggunakan balon sebagai relai komunikasi dan platform pengawasan. Balon adalah bagian dari “Proyek Aether” Kementerian dan demonstrasi teknologi di bawah kontrak diharapkan akhir tahun ini.

Balon ketinggian adalah upaya untuk memecahkan masalah rumit dalam perang. Ketika militer berperang melawan musuh baru, ia melakukannya tanpa infrastruktur komunikasi yang ada, dan tanpa kesadaran bawaan dari daerah di mana ia berperang.

Dalam ajakan untuk Proyek Aether, yang diposting pada Desember 2021, Kementerian menguraikan serangkaian tujuan ambisius untuk sistem komunikasi tanpa awak yang akhirnya dipilih. Solusi yang dipilih, baik itu drone atau balon atau yang lainnya, harus dapat “dimanuver dengan cepat ke area kepentingan mana pun di dunia untuk menyediakan komunikasi area luas yang sangat persisten selain Intelijen, Pengawasan, dan Pengintaian.”

Proyek Aether tidak hanya akan menghasilkan relai komunikasi dan pengintai terbang yang dapat digunakan kembali, tetapi juga harus mampu mentransmisikan informasi yang dikumpulkannya hampir secara real time, dalam format data yang dapat digunakan oleh sistem yang ada di atas kapal, pesawat, dan dibawa oleh tentara di bidang. Dan apapun pramuka dan estafet yang dipilih, itu “harus bertugas selama beberapa bulan pada suatu waktu dengan pasokan minimal atau upaya pemeliharaan.”

Dengan kata lain, Project Aether sedang mencari satelit atmosfer terbang, yang dapat dibawa ke medan perang atau zona perang, dan kemudian ditinggalkan sebagai menara pengawas yang berguna, semuanya di luar jangkauan kekuatan musuh di bawahnya.

Permintaan kontrak ambivalen tentang platform khusus untuk Aether, selain itu secara desain tidak akan ada orang di dalamnya. Kendaraan yang lebih berat dari udara, seperti drone Zephyr bertenaga surya yang sangat tahan lama, adalah jawaban yang mungkin. The High-Altitude Balloon malah menawarkan kendaraan yang lebih ringan dari udara.

See also  DARPA menginginkan drone pengintai militer jenis baru

[Related: A solar-powered Army drone has been flying for 40 days straight]

“Balon menawarkan ketinggian operasional yang lebih tinggi daripada pesawat dan dapat memberikan waktu pengamatan yang lebih lama dengan ukuran, berat, daya, dan biaya yang jauh lebih rendah daripada platform ISR tradisional,” kata Josh Walsh dari Sierra Nevada Corp dalam pengumumannya.

Balon adalah salah satu bentuk pesawat militer tertua, dengan penggunaan yang didokumentasikan dalam perang oleh Prancis pada 1790-an, serta penggunaan terbatas dalam Perang Saudara AS. Kemampuan untuk melihat medan perang dari atas sangat luar biasa, dan pilot manusia di atas balon udara ini dapat melihat manuver musuh dari kejauhan. Tetapi balon memiliki banyak batasan: Mengkomunikasikan informasi itu pada awalnya mengharuskan pilot mendarat, di mana informasi itu sudah usang, atau membutuhkan bendera sinyal atau telegraf untuk mengomunikasikan informasi itu lebih cepat, jika kurang tepat. Balon juga sulit digunakan dalam segala hal kecuali kondisi atmosfer yang ideal, dan kemudi sangat bergantung pada arah angin.

Untuk balon ketinggian, janjinya adalah bahwa dengan mencapai titik di langit antara 60.000 hingga 90.000 kaki di atas tanah, kekhawatiran cuaca terestrial akan minimal, dan beberapa angin yang ditemui di ketinggian itu dapat dirancang atau dikelola dengan cara lain.

Menulis tentang prospek balon militer untuk Ulasan Militer pada tahun 2019, Anthony Tingle dari Angkatan Darat AS berpendapat bahwa “sementara kita mungkin telah melewati ambang teknologi yang sangat meningkatkan kelangsungan hidup balon ketinggian, memanfaatkan kekuatan domain yang tidak ramah ini sebagian akan bergantung pada menaklukkan meteorologi dan fisika.”

[Related: RIP Loon, Google’s balloon-based cellular network]

Apa yang ditawarkan balon, setidaknya secara potensial, adalah sejenis satelit lokal, yang dapat diluncurkan dengan murah dan sederhana, tetapi harus berjuang dengan cuaca dan pasokan listrik alih-alih pelukan orbit gravitasi yang menenangkan. Angkatan Darat AS, melalui Komando Pertahanan Luar Angkasa dan Rudalnya, menjelajahi balon ketinggian tinggi dalam pengujian di White Sands Missile Range pada tahun 2020. Pada latihan di Norwegia pada tahun 2021, Angkatan Darat AS menggunakan balon ketinggian untuk membedakan pola cuaca dan membantu dengan penargetan artileri.

See also  Jadikan setiap foto sebagai foto profil potensial dengan mempelajari cara berpose

Menempatkan sensor pada balon telah lama menjadi cara murah untuk mengangkatnya ke langit. (Objek terkenal yang jatuh di Roswell pada tahun 1947 adalah balon dengan sensor akustik untuk mendengarkan ledakan nuklir, yang oleh Angkatan Darat digambarkan sebagai balon cuaca.) Apa yang Proyek Aether harapkan adalah mengubah balon dari sistem peluncuran untuk data kumpulan menjadi simpul yang berguna dalam jaringan komunikasi medan perang, yang dapat mendeteksi gerakan musuh di bawah dan membagikan informasi itu tepat waktu untuk melindungi tentara dan memenangkan pertempuran.