September 27, 2022

Bagi siapa pun yang tertarik dengan nasib satwa liar dunia, ini adalah cerita yang sudah tidak asing lagi: Membawa kembali predator seperti serigala dan kucing liar sangat penting untuk menghidupkan kembali ekosistem. Contoh paling terkenal mungkin adalah kembalinya serigala abu-abu ke Taman Nasional Yellowstone pada tahun 1995, dan efek riaknya pada spesies lain, termasuk tanaman. Kehadiran serigala setelah 70 tahun memaksa kawanan rusa di daerah tertentu untuk mulai bergerak lagi, yang kemudian memberi kesempatan pada pohon willow dan aspen yang telah mereka jelajahi berlebihan untuk tumbuh kembali. Itu, pada gilirannya, memberi berang-berang cukup tongkat dan kayu untuk membuat kembali mereka sendiri — dari delapan koloni pada tahun 1953 menjadi 100 koloni hari ini.

Ini adalah kisah rapi tentang ketahanan alam. Tetapi seperti yang sekarang dipelajari oleh para ahli biologi, memperkenalkan kembali pemangsa teratas ke ekosistem di mana mereka telah absen selama beberapa generasi dapat mempengaruhi spesies lain dengan cara yang tidak terduga, dan mungkin tidak disukai.

Ambil contoh pir Iberia, pohon kecil tahan panas dan dingin yang hanya ditemukan di Spanyol, Portugal, dan Maroko—pusat keanekaragaman hayati tanaman. Spesies ini tumbuh setinggi 32 kaki dan berbentuk bulat, buah berukuran marmer yang sangat keras saat mentah, para penggembala menggunakannya sebagai proyektil katapel. Pohon itu dianggap stabil tetapi menurun dengan populasi yang “sangat terfragmentasi” karena pembangunan pertanian, menurut Daftar Merah Spesies Terancam dan Terancam Punah IUCN.

[Related: The fight to save America’s most endangered mammal]

Spesies lain yang endemik di Semenanjung Iberia, lynx Iberia, diperkenalkan kembali ke beberapa daerah di Spanyol dan Portugal dalam beberapa tahun terakhir. Terinspirasi oleh temuan serigala Yellowstone, Tamara Burgos, seorang peneliti ekologi di Universitas Rey Juan Carlos di Madrid, penasaran untuk mengetahui bagaimana keberadaan lynx dapat mempengaruhi buah pir di sisi perbatasan Spanyol. Dari studi tahun 2009 oleh rekan-rekannya, dia tahu bahwa pohon bergantung pada mamalia kecil seperti rubah dan musang untuk menyebarkan benih mereka. Hewan memakan buah yang matang dan kemudian mengeluarkan bijinya, seringkali agak jauh, menyebarkan buah pir ke tempat baru. Burgos dan rekan penyelidiknya memasang jebakan kamera di Taman Alam Sierra de Andújar, salah satu tempat perlindungan terbesar yang tersisa untuk lynx Iberia. Mereka menempatkan beberapa kamera di wilayah kucing liar dan beberapa di luarnya untuk melihat apakah kehadiran lynx mungkin memengaruhi di mana, kapan, dan bagaimana rubah merah, luak Eurasia, dan martens batu mencari buah pir Iberia di daerah tersebut.

See also  Mengapa berlian 'berkelanjutan' hampir menjadi mitos
Pohon pir kecil Iberia mungkin disebarkan oleh luak (lubang di bawahnya kemungkinan berfungsi sebagai jamban untuk mamalia). Tamara Burgos

Tim menempatkan buah pir Iberia di bawah pohon yang sedang berbuah dan, menggunakan gambar dari kamera, mengawasi situs tersebut untuk melihat seberapa sering penyebar benih penting ini mengunjungi mereka, berapa banyak buah yang mereka makan, dan berapa lama mereka menghabiskan waktu mencari makan. Mereka menemukan bahwa di dalam wilayah lynx, rubah merah lebih jarang mengunjungi situs tersebut, makan lebih sedikit buah, dan mencari makan dengan kurang efisien. Marten batu tidak muncul di lokasi sama sekali, sementara musang tampak tidak terganggu. Situs pir di luar wilayah lynx, di sisi lain, jauh lebih populer: Di seluruh wilayah studi, 70 persen kunjungan rubah dan 100 persen kunjungan marten batu ke pohon pir terjadi di luar jangkauan lynx.

Burgos dan kolaboratornya menyimpulkan bahwa lynx telah membuat karnivora pemakan buah ini bergerak dan kemungkinan memengaruhi cara mereka menyebarkan biji pir.

“Kami mendapat hasil yang sangat menarik,” kata Burgos. “Kami tidak berpikir karnivora berdampak pada tanaman karena mereka memangsa hewan. Tetapi di banyak ekosistem, seperti ini, mereka sangat penting bagi tanaman.” Langkah selanjutnya adalah mencari tahu persis bagaimana keberadaan lynx memengaruhi distribusi buah pir—suatu dinamika yang dapat berimplikasi pada upaya pemulihan buah pir Iberia.

Sementara lokasi penelitian berada di benteng lynx di mana predator tidak perlu diperkenalkan kembali, Burgos mengatakan perilaku penyebar benih menunjukkan bahwa mungkin ada efek serupa di daerah di mana kucing liar telah kembali.

Habitat Lynx di semenanjung Iberia sebagian besar tumpang tindih dengan tanah pribadi, jadi Burgos harus menggunakan beberapa taktik yang tidak biasa untuk mendapatkan akses ke lokasi studinya. “Kami harus mencapai kesepakatan dengan mereka, karena mereka harus mengizinkan kami bekerja di dalam properti mereka,” katanya tentang para petani dan pemilik tanah lainnya di daerah tersebut. “Itu adalah bagian tersulit untuk proyek ini. Ada banyak makan malam, banyak pertemuan di bar. Butuh satu tahun kerja, membangun hubungan ini.”

See also  Bisakah kencing manusia menyelamatkan lamun?

Bill Ripple, seorang ahli ekologi di Oregon State University, menyebut pekerjaan yang dimungkinkan oleh kesepakatan itu sebagai studi “inovatif” dan mendorong lebih banyak ahli di lapangan untuk mengeksplorasi efek semacam ini. Namun, sebagai rekan penulis studi 2012 tentang “restorasi pasif” ekosistem Yellowstone setelah reintroduksi serigala abu-abu, ia memperingatkan bahwa faktor lain mungkin juga memengaruhi perilaku mencari makan di wilayah lynx, seperti aktivitas manusia atau keberadaan serigala, yang juga tinggal di taman.

“Ini benar-benar menggelitik minat saya,” katanya. “Tetapi pada saat yang sama, saya ingin menekankan bahwa alam bisa menjadi kompleks. Kami tahu sedikit; kita harus rendah hati.”

[Related: Great white shark sightings are up in the US, thanks to decades-old protections]

Di masa lalu, ahli ekologi dan ahli biologi terutama berfokus pada bagaimana kembalinya predator mempengaruhi jumlah mangsa. Sekarang mereka mulai menyadari bahwa pengaruh mereka pada perilaku patut mendapat banyak perhatian, tambah Ripple. “Dampak perilaku perlu dipertimbangkan sebanyak atau bahkan lebih daripada efek kematian [on prey]. Dan penelitian ini jelas melihat ‘lanskap ketakutan’ dan efeknya.”

Burgos mengatakan dia berencana untuk terus mempelajari bagaimana kembalinya lynx mempengaruhi pir, martens batu, dan spesies lainnya. Dan dia berharap hasil penelitiannya akan menginspirasi ahli ekologi lain untuk mengeksplorasi efek rumit dan terkadang tak terduga dari mengembalikan predator yang sudah lama menghilang ke habitat asli mereka. Memahami bagaimana membawa kembali satu spesies dapat mempengaruhi spesies lain juga dapat membantu pengelola satwa liar meningkatkan program reintroduksi, jelasnya.

“Lynx adalah spesies yang sangat karismatik,” katanya, “tetapi kita perlu memikirkan spesies lainnya dalam ekosistem.”