September 29, 2022

Sejarah jurnalisme sains tidak selalu inklusif seperti yang seharusnya. Jadi PopSci sedang bekerja untuk memperbaiki catatan dengan Melihat ke belakang, serangkaian profil beberapa tokoh yang kontribusinya kami lewatkan. Baca kisah mereka dan jelajahi sisa liputan ulang tahun ke 150 kami di sini.

Tidak banyak orang hidup cukup lama untuk melihat penemuan mereka mengubah dunia, tetapi Gladys West dapat menghitung dirinya di antara sedikit itu.

Seorang pensiunan ahli matematika angkatan laut, West mempelopori model matematika dari ukuran dan bentuk Bumi (alias, geoid), yang merupakan lapisan penting yang menopang jaringan GPS saat ini. Sejak diluncurkan pada tahun 1978, sistem navigasi satelit telah menyentuh hampir setiap aspek kehidupan pribadi dan publik di Bumi—dari tanggap darurat dan sistem jaringan listrik hingga navigasi belokan demi belokan dan pengaturan waktu bursa. Kontribusi West, bagaimanapun, tidak diketahui publik selama hampir 40 tahun.

Gladys Mae West (née Brown) lahir pada Oktober 1930 di Dinwiddie County, Va. Salah satu dari empat anak petani pedesaan dan anak dari Depresi Hebat, dia tahu sejak usia muda bahwa dia tidak ingin menghabiskan hari-harinya dengan menarik tembakau di tanah orang tuanya. Tetapi peluang bagi wanita dan orang kulit hitam Amerika sangat jarang.

Banyak kisah kehidupan West mendukung kecintaan awal pada matematika dan pemrograman komputer, tetapi dia mengatakan kebutuhan, bukan hasrat, yang mendorongnya ke lapangan. “Guru saya mendorong saya untuk mengejar jalan yang akan memberikan masa depan yang saya inginkan,” kenangnya kepada PopSci. Selama dan setelah Perang Dunia II, kemajuan pesat dalam sains membuat matematikawan sangat diminati, dan guru-guru West melihat bahwa dia dapat berhasil di bidang ini dengan cara yang akan membedakannya. Tapi bukan berarti dia tidak jatuh cinta dengan pekerjaannya. “Ketika saya mulai mengambil jurusan [math]saya menyadari itu benar-benar cocok dengan kepribadian saya: rapi, teratur, selangkah demi selangkah,” kenang West.

See also  Bagaimana permukaan yang dapat membersihkan sendiri dapat menjaga ruang bebas kuman

West adalah pemberi pidato perpisahan di kelas sekolah menengahnya, dan dianugerahi beasiswa untuk menghadiri Virginia State College (sekarang Universitas), sebuah Kolese Hitam Bersejarah. “Saya membuat komitmen untuk menjadi yang terbaik yang saya bisa, dan menyerap sebanyak mungkin pengetahuan yang bisa ditangani oleh seorang gadis petani kecil,” tulis West dalam memoarnya tahun 2020.

Setelah lulus dengan gelar sarjana dalam bidang matematika, dia melamar serangkaian pekerjaan yang bekerja di pemerintah negara bagian Virginia yang saat itu dipisahkan, tetapi berulang kali ditolak demi pria kulit putih. Dia malah kembali ke Negara Bagian Virginia dan menyelesaikan gelar master pada tahun 1955. Setahun kemudian, dia bergabung dengan US Naval Proving Ground di Dahlgren, Virginia untuk memprogram dan membuat kode komputer skala besar. West akan terus memecahkan hambatan sosial dan ilmiah selama masa jabatannya di Dahlgren, di mana dia adalah wanita kulit hitam kedua yang dipekerjakan. Beberapa kontribusi pertamanya, pada kenyataannya, membantu membentuk program komputer pemenang penghargaan yang menentukan bagaimana Pluto bergerak melalui ruang relatif terhadap Neptunus.

Selama bertahun-tahun, dia terus berkontribusi pada lebih banyak upaya penting, terutama proyek yang berkaitan dengan akurasi satelit. Dia terpesona oleh berapa lama kerajinan itu bisa bertahan di luar angkasa dan berapa banyak data yang bisa mereka bawa kembali. Dia sangat terkejut dengan kompetisi yang terinspirasi dari banyak program ini, khususnya Sputnik Uni Soviet pada tahun 1957. Dan dia tidak pernah bosan menonton peluncuran satelit.

Pada tahun 1978, ia menjadi manajer proyek untuk program satelit oseanografi eksperimental yang disebut Seasat. Perangkat keras tersebut akan mengumpulkan data tentang fenomena seperti ketinggian gelombang, suhu air, dan keberadaan gunung es—dan merupakan program pertama yang menunjukkan bahwa pengorbit dapat memberikan wawasan tentang lautan. Meskipun inisiatif ini hanya berlangsung selama 110 hari, perhitungan yang dibuat tim West untuk Seasat, yang memperhitungkan gaya gravitasi dan pasang surut yang dapat mengubah bentuk Bumi, menciptakan model planet yang sangat akurat. Saat ini, banyak sistem satelit modern mengandalkan geoid itu untuk menentukan penerima (seperti ponsel cerdas, mobil, dan ambulans) di darat.

See also  Aplikasi yang didukung sains ini dapat membantu Anda membangun rutinitas yang sehat

Terlepas dari kesuksesannya, West—seperti banyak wanita—sering ragu untuk mempresentasikan karyanya. Pada awal tahun 80-an, dalam upaya untuk mengatasi tantangan ini, ia bergabung dengan Klub Toastmistress Internasional, yang didirikan sebagai mitra perempuan dari Toastmaster’s International, sebuah lembaga pendidikan nirlaba yang mempromosikan keterampilan komunikasi dan kepemimpinan. “Saya bisa mencapai tingkat kenyamanan tertentu,” katanya.

Untuk waktu yang lama, bahkan anak-anaknya tidak merasakan pengaruhnya—dan pengaruh suaminya, Ira West, sesama ahli matematika di Dahlgren. Dia mengawasi pengembangan sistem perangkat lunak dalam geobalistik dan perang anti-kapal selam, membuka jalan bagi banyak sistem rudal canggih. “Saya tidak pernah menyadari apa yang dilakukan orang tua saya setiap hari di tempat kerja karena semuanya sangat rahasia,” kata putri West, Carolyn Oglesby. “Untuk memahami sekarang betapa pentingnya pekerjaan mereka, dan bagaimana pekerjaan ibu secara khusus berdampak pada kehidupan kita sehari-hari, sungguh fenomenal.”

Kontribusi West akhirnya terungkap pada tahun 2017, setelah seorang komandan di Divisi Dahlgren Pusat Peperangan Permukaan Angkatan Laut memujinya selama perayaan Bulan Sejarah Hitam. Pada tahun 2018, ia dilantik ke dalam Hall of Fame Perintis Luar Angkasa dan Rudal Angkatan Udara.

Pada usia 91, West masih menjadi anggota aktif komunitas lokalnya dan mahasiswi perguruan tinggi Alpha Kappa Alpha. Awal tahun ini, Departemen Perhubungan AS menambahkannya ke Walk of Fame di dalam markas mereka. Dan meskipun dia selalu senang mengobrol, hanya ada satu hal yang dia benar-benar ingin orang-orang ingat tentang pengalamannya yang tidak wajar: “Langit bukan lagi batasnya,” kata West. “Tetapkan tujuan, dan ketika Anda mencapainya, tetapkan yang lain.”