September 29, 2022

Artikel ini awalnya ditampilkan di Majalah Hakai, publikasi online tentang ilmu pengetahuan dan masyarakat dalam ekosistem pesisir. Baca lebih banyak cerita seperti ini di hakaimagazine.com.

Steffen Oppel mengingat pertemuan jarak dekat pertamanya dengan elang laut Tristan. Itu adalah hari yang tenang di Pulau Gough, wilayah luar negeri Inggris yang kecil di Atlantik Selatan di tengah-tengah antara Afrika Selatan dan Argentina. Burung-burung itu tampak lucu, pikirnya, berjalan tertatih-tatih menaiki bukit kecil lalu berlari turun lagi. Begitulah, sampai salah satu burung melebarkan sayapnya yang besar dan menangkap angin. “Mereka memiliki lebar sayap yang sangat besar, dan mereka sangat beradaptasi untuk terbang,” katanya.

Oppel, seorang ilmuwan konservasi di Royal Society for the Protection of Birds Inggris, mengunjungi Pulau Gough pada 2018 sebagai bagian dari tim yang mencoba menyelamatkan albatros Tristan dan 21 spesies burung laut lainnya yang hidup dan berkembang biak di sana.

Dua ratus tahun yang lalu, tikus datang ke darat bersama pemburu anjing laut. Ketika populasi tikus meledak, mereka melampaui persediaan benih dan serangga. Beberapa mulai memakan anak burung laut. Beberapa bahkan mulai menyerang burung dewasa—makhluk yang ukurannya ratusan kali lipat.

Tahun lalu, para konservasionis mengajukan tawaran untuk akhirnya melenyapkan penjajah. Menggunakan helikopter, mereka menjatuhkan umpan tikus beracun ke seluruh pulau. Tetapi tujuan mereka untuk memusnahkan semua tikus di Pulau Gough gagal. Tikus hidup terlihat segera setelah itu.

“Kami semua benar-benar hancur,” kata Oppel. Perangkap kamera dan alat pendeteksi lainnya yang dipasang oleh para peneliti menunjukkan bahwa tikus sekali lagi berkembang biak dan menyebar ke seluruh pulau.

Sepanjang drama, para konservasionis terkejut bahwa, meskipun ada serangan tikus, populasi pengembangbiakan albatros tidak terlalu menderita. Menurut perkiraan, populasi elang laut Tristan yang bersarang di Pulau Gough tetap stabil sejak tahun 2004, sekitar 1.500 pasang per tahun.

See also  Cuaca kering, panas, dan tanaman yang mengalami dehidrasi memicu Oak Fire

Tetapi stabilitas itu, Oppel dan rekan-rekannya menunjukkan dalam sebuah studi baru, adalah ilusi. Dalam makalah mereka, para ilmuwan menunjukkan bahwa elang laut Tristan di Pulau Gough telah mengalami penurunan samar. Situasi burung semakin berbahaya, tetapi karena cara para ahli ekologi yang bekerja di Pulau Gough memperkirakan ukuran populasi—dengan menghitung jumlah burung yang duduk di sarang—ketidakstabilan itu tidak muncul dalam data.

Menggunakan model demografis kompleks yang memperhitungkan burung-burung yang berada jauh di laut, yang bagi albatros Tristan kira-kira 70 hingga 75 persen dari populasi pada waktu tertentu, Oppel dan rekan-rekannya sekarang berpikir bahwa total populasi burung sebenarnya menurun dari 9.795 burung menjadi 7.752 antara 2004 dan 2021. Dan itu adalah kesalahan tikus.

Menurut Oppel, tikus telah menggerogoti kemampuan albatros untuk merekrut anggota baru ke dalam populasi pengembangbiakan. Meskipun jumlah pasangan kawin relatif stabil, burung-burung itu semakin tua dan anak-anak ayam baru tidak bertahan hidup sampai dewasa. “Tidak cukup banyak burung muda yang datang,” kata Oppel.

Itu membuat masa depan albatros Tristan di Pulau Gough semakin mengerikan. Ini juga meningkatkan taruhan pada apa yang akan terjadi selanjutnya.

Meskipun gagal untuk sepenuhnya memusnahkan tikus di pulau itu, upaya pemberantasan masih memberi burung-burung itu kelonggaran, kata Oppel. Kecuali jumlahnya bertambah begitu cepat sehingga tikus sekali lagi menghabiskan makanan yang mereka sukai, serangan terhadap burung laut tidak akan segera dilanjutkan. Lagi pula, katanya, keputusasaanlah yang mendorong mamalia kecil itu untuk mulai menggigiti burung raksasa yang dipersenjatai dengan paruh yang tangguh.

“Kami setidaknya membeli burung laut di Gough jendela waktu,” katanya.

Andrea Angel adalah manajer Gugus Tugas Albatross BirdLife Afrika Selatan. Saat mengunjungi Pulau Gough pada tahun 2003–2004, Angel, bersama rekannya Ross Wanless, memfilmkan bukti video pertama tikus yang menyerang anak burung albatros Tristan. Meski tidak terlibat dalam proyek pemberantasan tikus, Angel mendukungnya. “Melihatnya gagal adalah kekecewaan yang tak terkatakan,” katanya.

See also  Rekor gelombang panas menimpa 1 dari 3 orang Amerika

Seperti Oppel, Angel percaya bahwa upaya telah secara dramatis mengurangi jumlah tikus. Itu membawa burung-burung, dan tanaman unik dan kehidupan serangga di pulau itu, istirahat.

Ini sudah terbukti, katanya, dalam keberhasilan pengembangbiakan beberapa burung laut Gough lainnya tahun ini. Prion MacGillivray dan petrel abu-abu, misalnya, memiliki keberhasilan pengembangbiakan yang lebih tinggi tahun ini daripada kapan pun sejak 2014, ketika pencatatan dimulai. Ini adalah perubahan yang tajam, kata Angel. Kembali pada tahun 2004, dia dan rekan-rekannya mencari sarang petrel abu-abu di pulau itu. Mereka hanya menemukan satu anak ayam.

Masih terlalu dini untuk mengatakan apakah albatros Tristan juga melihat peningkatan jumlah anak yang mereka besarkan. Tapi sejauh ini, konservasionis belum melihat bukti serangan tikus tunggal pada anak burung albatros. Ini adalah hikmahnya, kata Oppel, dan tanda bahwa pemberantasan tikus dapat memberikan burung keberhasilan berkembang biak yang mereka asumsikan.

Setelah kegagalan tahun lalu, tim kini mencoba memahami bagaimana meningkatkan peluang keberhasilan upaya pemberantasan di masa depan. Ini adalah proses yang bisa memakan waktu beberapa tahun, kata Oppel: pertama, mereka perlu memahami apa yang salah, dan mengapa beberapa tikus mungkin tidak memakan umpannya.

“Kita perlu mengubah sesuatu; kita tidak bisa pergi ke sana dan melakukan hal yang sama lagi dan berharap untuk hasil yang lebih baik.”