September 26, 2022

Pada pertengahan Juni, sebuah drone bernama Zephyr lepas landas dari Arizona. Pesawat bertenaga surya tetap di langit, terbang sepanjang sisa Juni, sepanjang Juli, dan sekitar setengah Agustus. Itu terbang, menurut Angkatan Darat, lebih dari 34.500 mil. Itu bahkan berkelana di Amerika Selatan.

Tapi suatu malam minggu lalu, ada yang tidak beres. Sementara di atas Yuma Proving Ground (YPG), yang terletak tepat di dekat perbatasan antara Arizona dan California, “mengalami peristiwa yang menyebabkan penghentian tak terduga,” menurut rilis Angkatan Darat. Angkatan Darat mengatakan bahwa mereka sedang menyelidiki apa yang terjadi.

Semua mengatakan, pesawat, yang dirancang untuk terbang di ketinggian utara 60.000 kaki, tetap mengudara selama 64 hari. Sebelumnya, drone tersebut telah menyelesaikan penerbangan berdurasi sangat panjang lainnya, seperti satu pada 2018 yang berlangsung hampir 26 hari, dan dua penerbangan tahun lalu sekitar 18 hari. Adapun perjalanan ultra-panjang yang tiba-tiba berakhir, Angkatan Darat mengatakan bahwa itu adalah penerbangan terpanjang di buku untuk pesawat tanpa awak, mencatat bahwa itu “mengalahkan semua rekor ketahanan pesawat tak berawak yang diketahui.” Namun, seperti yang dicatat oleh Simple Flying, penerbangan aneh yang melibatkan dua pilot dalam Cessna yang terjadi antara tahun 1958 dan 1959 berlangsung selama hampir 65 hari, jadi rekor yang dibanggakan Angkatan Darat adalah untuk pesawat tanpa awak.

[Related: A solar-powered Army drone has been flying for 40 days straight]

Jadi apa yang menyebabkan penerbangan ini tiba-tiba berakhir? “Tim kami bekerja keras untuk mengumpulkan dan menganalisis data penting menyusul penghentian tak terduga dari penerbangan ini,” kata Michael Monteleone, direktur tim lintas fungsi dengan Army Futures Command, dalam sebuah pernyataan. Angkatan Darat juga mencatat bahwa tidak ada yang terluka dalam peristiwa tersebut.

See also  'Penggabungan' Ethereum akhirnya terjadi

Sementara itu, Simple Flying menggunakan data penerbangan yang dapat dikumpulkannya dan mencatat bahwa saat-saat terakhirnya berada di ketinggian sekitar 45.000 atau 50.000 kaki, dan mengalami “tingkat penurunan vertikal yang meningkat pesat, memuncak pada kecepatan 4.544 kaki per menit.” Karena outlet itu dan Task & Purpose berspekulasi, dampak yang tidak direncanakan yang dihasilkan dengan tanah mungkin tidak lembut.

Zephyr mendapatkan kekuatannya dari matahari, melalui panel surya onboard, dan dapat menyimpan energi itu dalam sistem baterai sehingga ia memiliki jus yang dibutuhkan untuk tetap terbang saat matahari tidak bersinar. Dibuat oleh Airbus, versi terbaru memiliki lebar sayap 82 kaki.

Pesawat seperti Zephyr dikenal sebagai HAPS, yang merupakan singkatan dari stasiun platform ketinggian tinggi (atau pseudo-satelit). Selain Airbus, perusahaan lain yang bergerak di bidang tersebut adalah AeroVironment. Dengan Zephyr, Airbus memasarkan pesawat itu sebagai jenis menara pengawas yang terhubung tinggi di langit, seperti satelit di stratosfer, yang memungkinkannya melakukan misi intelijen, pengawasan, atau pengintaian untuk militer atau melakukan tugas lain.

“Bila Anda memiliki platform yang dapat bertahan di udara pada ketinggian yang sangat tinggi selama itu, ada dua misi utama yang sangat cocok untuk itu,” kata JJ Gertler, rekan senior dalam program keamanan kedirgantaraan di Pusat Studi Strategis dan Internasional. “Salah satunya adalah pengintaian — apakah itu melihat ke bawah, atau bahkan mungkin melihat ke atas — kemampuan untuk tetap berada di stasiun untuk waktu yang lama, dan menatap target tertentu atau area tertentu, sangat berguna.”

“Misi utama lainnya adalah [as a] relay komunikasi—menjadi semacam menara seluler di langit, menghubungkan semua jenis unit yang berbeda,” tambahnya. “Semakin banyak ketinggian yang bisa Anda dapatkan, semakin banyak area yang bisa Anda cakup untuk misi itu.”

See also  Dapatkan Microsoft Surface 3 yang diperbarui ini dengan harga kurang dari $250

Gertler mencatat bahwa Zephyr tinggal di langit selama 64 hari “adalah sesuatu yang dimungkinkan oleh sejumlah kemajuan teknis—paling signifikan, fotovoltaik ringan.”

Tetapi dengan penerbangan yang sangat panjang juga muncul masalah potensial baru. “Kami tidak terbiasa menerbangkan aero-struktur selama berbulan-bulan,” tambahnya. “Kami tidak tahu masalah kelelahan seperti apa yang mungkin terjadi ketika Anda melakukannya selama itu, tanpa pendaratan, atau tanpa perawatan. Itulah kehidupan di ujung teknologi.”