October 6, 2022

Saat melihat peta, benua Amerika Selatan dan Afrika terlihat seperti menyatu seperti potongan puzzle. Simetri geografis ini karena benua, dan sebagian besar daratan di Bumi, pernah menyatu bersama dalam massa daratan raksasa yang disebut Pangea dari sekitar 200-300 juta tahun yang lalu. Superbenua kuno ini mempengaruhi kehidupan di Bumi selama periode Paleozoikum dan Trias akhir. Sekitar 230 juta tahun kemudian, para ilmuwan telah menemukan dinosaurus tertua di Afrika hingga saat ini di benua di Zimbabwe—dan kerangka yang hampir lengkap sekarang membantu para ilmuwan lebih memahami evolusi dinosaurus.

Kerangka yang hampir lengkap dari Mbiresaurus raathi ditemukan setelah lima tahun, penundaan terkait COVID-19, dan penggalian yang sangat hati-hati. Mbiresaurus hidup di sepanjang tepi sungai kuno di Zimbabwe saat ini, selama periode Trias akhir (sekitar 252 juta hingga 201 juta tahun yang lalu). Kadal purba berleher panjang adalah sauropodomorph, kerabat sauropoda berleher panjang raksasa seperti Brachiosaurus dan Apatosaurus. Mereka lebih kecil dari Jurassic akhir hingga awal Cretaceous, dengan panjang sekitar 6 kaki dan tinggi 1,5 kaki di pinggul. Sebagai perbandingan, sauropoda yang kemudian disebut Dreadnoughtus memiliki panjang sekitar 85 kaki.

Menurut para peneliti, Mbiresaurus adalah bipedal (berdiri dengan dua kaki), memiliki kepala yang relatif kecil, dan kecil, bergerigi, gigi berbentuk segitiga, menunjukkan bahwa itu adalah herbivora atau mungkin omnivora.

“Ketika kita berbicara tentang evolusi dinosaurus awal, fosil dari zaman Trias sangat langka,” kata Darlington Munyikwa, wakil direktur Museum Nasional dan Monumen Zimbabwe, yang merupakan bagian dari ekspedisi, dalam sebuah wawancara dengan BBC.

[Related: Were dinosaurs warm-blooded or cold-blooded? Maybe both.]

Temuan itu dipublikasikan kemarin di jurnal Alam, dan bantu menjawab mengapa fosil dinosaurus hanya ditemukan di beberapa bagian Pangea. Sebelumnya, spesimen dinosaurus tertua yang diketahui (berumur sekitar 230 juta tahun yang lalu) ditemukan di Amerika Selatan (khususnya Argentina dan Brasil), dengan beberapa spesimen parsial di India.

See also  Boaty sedang mengalami tahun yang sibuk

“Penemuan Mbiresaurus raathi mengisi celah geografis kritis dalam catatan fosil dinosaurus tertua dan menunjukkan kekuatan kerja lapangan yang didorong oleh hipotesis untuk menguji prediksi tentang masa lalu kuno, ”kata penulis utama Christopher Griffin, yang lulus pada tahun 2020 dengan gelar Ph.D. dalam geosains dari Virginia Tech College of Science, dalam siaran pers. “Ini adalah dinosaurus definitif tertua yang diketahui di Afrika, kira-kira setara dengan usia dinosaurus tertua yang ditemukan di mana pun di dunia.”

[Related: Move over, Stegosaurus, there’s a new armored dino in town.]

Griffin (sekarang menjadi postdoc di Universitas Yale) Munyikwa, dan Michel Zondo dari Museum Sejarah Alam Zimbabwe di Bulawayo menemukan kerangka yang hampir lengkap di tepi Lembah Sungai Cabora Bassa. Dalam sebuah wawancara dengan Sains, Griffin ingat melihat apa yang tampak seperti tulang paha yang mencuat dari sungai, “Begitu saya menggalinya, saya tahu bahwa saya sedang memegang dinosaurus tertua di Afrika,” kata Griffin. “Saya harus duduk dan bernapas selama satu menit, karena saya berpikir, ‘Mungkin ada lebih banyak lagi’ [bones] di sana.'”

Dinosaurus baru menerima namanya setelah Mbire, distrik di Zimbabwe tempat kerangka itu ditemukan dan juga merupakan nama dinasti Shona bersejarah yang pernah memerintah wilayah tersebut. Nama “raathi” adalah untuk menghormati Michael Raath, seorang ahli paleontologi yang pertama kali mempublikasikan penemuan fosil di Zimbabwe utara.