October 6, 2022

Saku gopher tenggara adalah tetangga seukuran kepalan tangan, berpipi gemuk, sulit dipahami, tetapi penata taman (belum lagi penjaga lapangan golf) di dataran berpasir Alabama, Georgia, dan Florida membenci hewan pengerat karena kecenderungannya untuk menggali ke dalam halaman rumput. “Orang-orang berusaha keras untuk membunuh makhluk-makhluk ini,” kata Jack Putz, ahli ekologi hutan di University of Florida.

Tapi mungkin ada lebih banyak gundukan itu daripada yang terlihat. Dalam sebuah makalah baru berdasarkan pengamatan akan menghubungkan di sepetak hutan pinus berdaun panjang di Florida, Putz dan seorang sarjana baru-baru ini, Veronica Selden, berpendapat bahwa makhluk itu sebenarnya bertani akar rumput untuk makanan.

Pembangunan sistem terowongan bawah tanah yang panjang yang disebut oleh para penjual kantong sebagai rumah menghadirkan sebuah misteri. Setiap individu memiliki jaringannya sendiri, yang dapat membentang ratusan kaki, dan mempertahankannya dengan keras. Membersihkan semua tanah itu membutuhkan energi yang sangat besar—fakta yang sekarang diketahui Putz dan Selden jauh lebih baik daripada yang mereka inginkan. “Kami memindahkan puluhan meter kubik tanah mencoba mengisolasi terowongan,” kata Putz.

Sebuah gopher saku tenggara menemukan tempat untuk membuang tanah dari penggalian yang sedang berlangsung. Jack Putz dan Veronica Selden/University of Florida

Hanya memakan akar yang ditemukan di sepanjang setiap sistem terowongan tidak akan sebanding dengan energi yang dibutuhkan. “Ada yang tidak berbunyi,” kata Putz. Setiap meter terowongan yang digali gopher akan menghabiskan sekitar sepersepuluh dari kebutuhan kalori hariannya. Bagi seorang manusia, itu seperti berhenti untuk makan sebatang permen ukuran penuh untuk setiap meter yang digali. “Jika mereka bergantung pada akar yang mereka temukan saat menggali, mereka akan mati kelaparan dengan sangat cepat,” jelas Putz.

Tapi untungnya, Putz sedang berurusan dengan masalah pipa ledeng di rumah. Akar tanaman telah menyusup ke saluran pembuangan mereka, yang membuatnya berpikir. “Garis saluran pembuangan sangat mirip dengan terowongan gopher saku,” kata Putz. Setelah gopher memotong jalan melalui akar, mereka curiga bahwa pertumbuhan baru yang dapat dimakan akan mendorong masuk ke dalam terowongan, menciptakan lemari makan yang dapat diisi ulang sendiri.

See also  Ini adalah beberapa foto burung terbaik tahun ini

Namun, mereka tidak tahu seberapa cepat akar tumbuh dengan menghubungkan di terowongan, atau berapa banyak makanan yang sebenarnya bisa mereka berikan. Dan para penjual hampir mustahil untuk dicegah saat mereka mencoba melakukan pengukuran. Tim memulai dengan menggali sepasang parit di kedua sisi terowongan, lalu menutupnya dengan kayu lapis, lalu dengan lembaran logam—tetapi tikus yang rajin itu selalu berhasil menggali di sekitar penghalang itu. Akhirnya, mereka mengetahui bahwa mereka dapat mengelilingi bagian terowongan menggunakan tong logam terbuka.

Penulis utama Veronica Selden menggali di sekitar terowongan gopher sehingga dia dapat mengelilinginya dengan drum 50 galon. Jack Putz dan Veronica Selden/University of Florida

Setelah berhasil terlindung dari gigi gopher, akar memang mulai tumbuh ke dalam rongga—akar yang cukup, tim memperkirakan, bahwa jaringan terowongan biasa dapat memasok 20 persen kebutuhan makan gopher pada waktu tertentu.

Putz menduga bahwa itu meremehkan. “Saya pikir kita tidak pernah mencapai tempat di tanah di mana akar paling melimpah,” katanya. “Dan telah diakali oleh penjual saku pada beberapa kesempatan, saya yakin mereka sangat bijaksana di mana mereka menggali terowongan, seperti hewan mencari makan.”

Penelitian sebelumnya dari siswa Putz yang lain telah menunjukkan bahwa tanah di bawah padang rumput dapat menyimpan banyak sekali lemak dan pati. Bintang bunga liar yang menyala-nyala tumbuh dari bohlam, sementara kacang polong mentega memiliki umbi kecil. “Beberapa dari mereka ada di sana dengan kentang” dalam hal karbon yang dapat dimakan, kata Putz. Hanya beberapa dari muatan itu yang akan menutupi biaya penggalian sehari.

Di sinilah hal-hal menjadi kontroversial: Berdasarkan pengamatan tersebut, para peneliti menulis, “penjual saku tenggara menggunakan sistem produksi pangan tingkat rendah yang mungkin memenuhi syarat sebagai pertanian.”

Manusia telah menemukan pertanian berulang kali di hampir setiap benua. Dan beberapa spesies serangga—semut, rayap, dan berbagai kumbang—telah mengembangkan bentuk pertanian mereka sendiri dengan merawat kebun jamur. Tapi ini akan menjadi pertama kalinya mamalia lain diperlihatkan menuai apa yang mereka tabur.

See also  Octa-glove dapat mendeteksi dan menangkap objek bawah air

[Related: Ants Have Been Farming Fungi Since The Dinosaurs Died Out.]

Putz dan Selden berpendapat bahwa gophers tampaknya menciptakan lingkungan mikro yang mendukung pertumbuhan akar—dengan menganginkan tanah dan membuang kotoran di sepanjang terowongan. Ketika para peneliti mengisolasi bentangan liang, pertumbuhan akar melambat, lebih lanjut menunjukkan bahwa hewan pengerat memainkan peran aktif dalam hasil panen.

Sebagian mengapa Putz melihat ini sebagai pertanian, katanya, berkaitan dengan pengalamannya melakukan penelitian di negara-negara dengan sejarah pertanian hutan. Hutan yang dikelola itu terlihat liar bagi seseorang yang tidak mengenal pepohonan—tetapi seluruh lanskap adalah produk pengelolaan manusia.

Semuanya bermuara pada bagaimana Anda mendefinisikan pertanian, kata Putz. “Jika definisi Anda tentang pertanian didasarkan pada pertanian benih, maka tidak, mereka tidak menanam di luar sana. Tapi mereka insinyur ekosistem, tentu saja, karena mereka menciptakan kondisi yang baik untuk tanaman mereka, mereka memangkasnya, mereka memupuknya, mereka melakukan segalanya kecuali menanam.”

Tetapi Ulrich Mueller, seorang ahli entomologi di University of Texas di Austin yang mempelajari pertanian serangga, mengatakan dalam sebuah email kepada Ilmu pengetahuan populer yang menggambarkan penjual sebagai petani tampaknya “prematur.” Dia mengatakan bahwa bertani bergantung pada empat ciri utama: seekor hewan harus mengkhususkan diri pada spesies tertentu; mempromosikan tanamannya dengan menyiram atau memupuk; kadang-kadang transplantasi; dan melindungi tanaman dari penyakit, penggembalaan lain, gulma, atau bahaya lainnya. Itulah yang kita lihat pada semut.

Dia mencatat bahwa makalah itu tidak menunjukkan bahwa kondisi spesifik liang benar-benar menyebabkan lonjakan pertumbuhan di akar, atau bahwa penjual saku harus bergantung pada lemari makan di dalam liang untuk bertahan hidup. “Praktik penelitian terbaik di sini adalah mengumpulkan lebih banyak data, daripada terburu-buru mempublikasikannya,” tambahnya.

See also  Mengapa drone tetap menjadi komponen penting di Ukraina

Mueller membuat perbandingan dengan bison. Kawanan bison yang bermigrasi menyuburkan rumput padang rumput yang sama yang menopang mereka dengan kotoran mereka, dan mereka juga menganginkan tanah dengan kaki mereka. Tapi “konyol menyebut kerbau sebagai ‘petani’”, katanya.

Tetapi berfokus pada apa yang membentuk seorang petani mungkin tidak penting. Hewan, dan terutama manusia, dapat secara dramatis membentuk kembali lanskap agar sesuai dengan kebutuhan mereka tanpa sebenarnya menciptakan kembali pertanian. Penduduk asli di Amerika Serikat bagian Tenggara mungkin telah memindahkan pohon kemiri sejak 8.000 tahun yang lalu, dan mengandalkan kacang selama ribuan tahun lagi, tetapi mereka tidak selalu merawat tanaman itu. Dan banyak budaya secara teratur membakar lanskap untuk mendukung rangkaian makanan yang mudah dipanen.

Semua strategi tersebut merupakan bentuk rekayasa ekosistem dan ketergantungan antarspesies. Di salah satu ujung spektrum adalah pertanian intensif di ladang—atau bahkan koloni semut. Tapi sisi lain dari spektrum masih bisa membentuk hutan, sungai, dan lanskap secara keseluruhan. Kita mungkin tidak tahu persis di mana harus menempatkan pocket gophers, tetapi satu hal yang jelas: mereka membentuk kembali padang rumput di atas mereka saat mereka menggali.