November 27, 2022

Artikel ini awalnya ditampilkan di Majalah Hakai, publikasi online tentang ilmu pengetahuan dan masyarakat dalam ekosistem pesisir. Baca lebih banyak cerita seperti ini di hakaimagazine.com.

Enam puluh sembilan juta tahun yang lalu, sebuah asteroid dengan lebar hampir 10 kilometer menghantam tempat yang sekarang menjadi Semenanjung Yucatan di Meksiko. Dampaknya membakar bentangan luas planet ini. Jelaga dan debu mencekik Bumi. Saat dunia terbakar, suhu di lautan turun drastis, dan makhluk-makhluk yang pernah memerintah, termasuk amon, plesiosaurus, dan mosasaurus, punah—bersama dengan 80 persen spesies hewan lain di planet ini.

Dalam kehampaan, kehidupan baru berkembang.

Dalam tiga juta tahun, spesies ikan baru tumbuh subur di terumbu karang seperti ganggang dan kerang tuberous besar hanya 500 kilometer dari kawah asteroid. Suatu hari, salah satu ikan ini—dengan moncong yang memanjang dan tubuh yang ramping dan halus—mati. Itu tenggelam ke dasar laut berpasir di mana, bersama dengan hewan lain, jejak kerangkanya dikompresi menjadi batu kapur.

Laut surut dan, pada abad ketujuh, para pembangun Maya yang membangun kuil-kuil di negara bagian Palenque mulai menggali bebatuan bertabur fosil dari dasar laut yang sekarang kering. Makhluk-makhluk membatu datang untuk menginformasikan kepercayaan Maya tentang dunia sebelumnya yang dihancurkan oleh kebakaran dan banjir. Satu lempengan yang dicetak dengan ikan dibawa ke istana, di mana itu dicat dan dihiasi dengan plester. Penduduk Palenque menggunakan fosil lain, termasuk gigi megalodon dan duri ikan pari, sebagai alat pemotong atau menguburnya dengan mayat.

Tapi kerangka ikan bermoncong panjang itu tetap terkubur di tambang.

Ketika Palenque, seperti banyak negara kota Maya, runtuh pada abad ke-10, kuil dan fosilnya ditinggalkan dan ditelan oleh hutan. Mereka terbengkalai sampai penjajah Spanyol mulai mempelajari situs tersebut pada 1800-an. Tetapi baru pada tahun 2000-an para peneliti memeriksa kesan di batu kapur lebih dekat.

See also  Burung air dan bebek adalah satu-satunya kelompok burung yang melihat pertumbuhan populasi

Fosil ikan yang ditemukan di Palenque berasal dari spesies yang belum pernah terlihat sebelumnya. “Itu seperti naskah film,” kata ahli biologi kelautan David Bellwood di James Cook University di Australia, yang dibawa untuk membantu mengidentifikasi fosil ikan. “Kami menemukannya di tutup makam.”

Tetapi penemuan yang lebih mengejutkan datang setelah ahli paleontologi menelusuri batu kapur kembali ke tambang tempat asalnya.

Di sana, setelah ribuan tahun terkubur di dalam batu, ikan bermoncong panjang itu akhirnya melihat cahaya—dan mengubah pemahaman kita tentang evolusi ikan.

Para peneliti mengidentifikasi ikan tersebut sebagai flutemouth, spesies yang keturunannya hidup di terumbu karang modern. Puluhan fosil lain yang ditarik dari tambang termasuk dua famili ikan karang lainnya: damselfish dan kerapu.

Bellwood dan rekan-rekannya menunjukkan dalam sebuah studi baru bahwa fosil-fosil ini mewakili contoh ikan karang paling awal yang diketahui ditemukan di manapun di Bumi. Saat ini, kita menganggap kerapu, flutemouth, dan damselfish sebagai ikan terumbu karang. Tetapi kelompok-kelompok ini benar-benar muncul di dunia sebelum karang modern, yang tidak akan muncul selama 29 juta tahun lagi.

Sebelum penemuan ini, bukti tertua ikan karang berasal dari sekitar 50 juta tahun yang lalu: fosil diambil dari tempat yang sekarang disebut Monte Bolca di Italia utara. Berdasarkan keragaman yang terwakili dalam fosil-fosil Italia itu, beberapa ilmuwan menduga bahwa ikan karang kemungkinan besar muncul lebih awal—lebih dekat dengan tumbukan asteroid. Tetapi tidak ada fosil dari periode itu yang pernah ditemukan. Spesimen dari tambang Palenque, yang berasal dari antara 65 dan 63 juta tahun yang lalu, membantu mengisi celah itu.

Meskipun kerapu, flutemouth, dan damselfish adalah satu-satunya famili yang ada yang terwakili dalam fosil Palenque, Bellwood berpendapat sebagian besar ikan karang lainnya kemungkinan berevolusi sekitar waktu yang sama. Studi ini juga menunjukkan bahwa ikan karang muncul di Samudra Atlantik barat, bukan di Samudra Tethys kuno, dekat Italia saat ini, seperti yang diperkirakan para ilmuwan.

See also  Perilaku satwa liar berubah ketika orang mengunjungi taman nasional

“Deposit fosil ini sangat penting untuk memahami sejarah ikan terumbu karang,” kata David Wainwright, ahli biologi evolusi di University of California, Davis, yang tidak terlibat dalam penelitian tersebut. Wainwright mencatat bahwa penelitian ini kemungkinan bukanlah kata akhir tentang asal usul ikan karang. “Kami mungkin pada akhirnya akan menemukan fosil lain yang bahkan lebih tua,” katanya—bahkan mungkin satu dari sebelum asteroid menghantam.

Bellwood, pada bagiannya, bersemangat tentang apa yang mungkin masih tersembunyi di tambang Palenque. Penggalian di masa depan dapat menghasilkan lebih banyak fosil yang selanjutnya mengungkap sejarah ekosistem terumbu karang. “Secara teoritis, mungkin ada segala macam fosil di sana,” katanya. “Itu bisa saja menjadi lokasi kecil yang ajaib.”

Artikel ini pertama kali muncul di Majalah Hakai, dan diterbitkan ulang di sini dengan izin.