September 24, 2022

Artikel ini awalnya ditampilkan di Majalah Hakai, publikasi online tentang ilmu pengetahuan dan masyarakat dalam ekosistem pesisir. Baca lebih banyak cerita seperti ini di hakaimagazine.com.

Di seluruh dunia, lamun mengalami penurunan. Tetapi ahli biogeokimia Universitas Florida Patrick Inglett dan rekan-rekannya telah menemukan kunci tak terduga untuk memacu efektivitas upaya pemulihan: urin manusia yang mengkristal.

Di seluruh dunia, para ahli ekologi berlomba untuk melindungi ekosistem lamun yang rusak dengan menanam kembali yang telah rusak atau musnah. Tapi padang lamun yang ditanam kembali sering tumbuh lambat dan berjuang untuk bertahan hidup, terutama di pasir Florida yang miskin nutrisi di mana Inglett memimpin proyek restorasi. Satwa liar yang haus akan lamun seperti manatee dan pinfish hanya membuat masalah menjadi lebih sulit. Nafsu makan besar pemakan rumput ini dapat mencegah lamun berkembang sepenuhnya. Untuk mengimbanginya, pemulih lamun menggunakan pupuk sintetis untuk mempercepat pertumbuhan.

Tetapi kelebihan nutrisi yang dibawa oleh pupuk menghasilkan masalahnya sendiri: saat pupuk larut, ia memberi makan ganggang yang dapat menaungi lamun yang sedang tumbuh. Kemudian, ketika ganggang telah menghabiskan nutrisi, mereka mati dan membusuk, merampas air oksigen yang dibutuhkan lamun yang masih muda. Namun dalam penelitian baru-baru ini, Inglett dan rekan-rekannya telah menunjukkan bahwa struvite, senyawa yang terbentuk dari air limbah manusia, merupakan solusi efektif untuk dilema kompleks ini.

Kristal struvite terbentuk dari lumpur air limbah di lingkungan rendah oksigen. Tinggi amonium, magnesium, dan fosfor, kristal kaya nutrisi dan, yang penting, lambat larut—bahkan lebih lambat daripada pupuk lepas lambat sintetis, kata Inglett.

Di lab mereka, Inglett dan timnya mengisi akuarium besar dengan rumput kawanan, lamun yang umum di Amerika Serikat bagian selatan. Melengkapi pertumbuhan lamun dengan struvite atau pupuk sintetis, para ilmuwan menemukan bahwa setelah 60 hari tangki dengan struvite memiliki sekitar lima kali lebih banyak tunas lamun daripada yang diobati dengan pupuk. Tangki yang diolah dengan struvite juga memiliki lebih sedikit nutrisi yang larut ke dalam air, mewakili lebih sedikit polusi. Setelah sembilan bulan, lamun yang ditumbuhkan dengan struvite lebih besar daripada rekan-rekan yang dibuahi secara konvensional, bahkan ketika struvite diterapkan pada konsentrasi yang lebih rendah.

See also  EPA masih bisa melawan perubahan iklim. Begini caranya.

Manfaat jangka panjang dari pupuk lepas lambat mungkin lebih besar lagi, kata Inglett. Tidak seperti pupuk konvensional, yang menyediakan satu pulsa nutrisi, struvite akan terus menyuburkan lamun dari waktu ke waktu.

Frank Shaughnessy, ahli ekologi laut emeritus di Humboldt State University di California yang bukan bagian dari penelitian, mengatakan struvite memiliki efek yang sangat positif pada lamun. “Sepertinya teknik yang sangat bagus untuk sistem itu.” Dia juga mencatat, bagaimanapun, bahwa struvite mungkin tidak membantu di lingkungan yang lebih berawan dan beriklim sedang di Pasifik timur laut atau Teluk Chesapeake di mana, tidak seperti di Florida, pertumbuhan lamun dibatasi oleh cahaya daripada nutrisi.

Inglett melihat pasokan sebagai faktor pembatas utama dalam adopsi struvite sebagai pupuk. Meskipun struvite telah lama menjadi produk limbah, baru belakangan ini beberapa pabrik pengolahan air mulai mengekstraksi kristal dengan sengaja untuk dijual sebagai pupuk organik. Di beberapa bagian Eropa, daur ulang struvite didorong sebagai cara untuk mengurangi polusi air limbah dan untuk mengurangi ketergantungan pertanian pada fosfor yang ditambang.

Di sebagian besar dunia, struvite “tidak tersedia seperti di Eropa,” kata Inglett. “Tapi akhirnya saya berasumsi itu bisa menyusul.”

Jika ya, struvite dapat mengubah kotoran manusia menjadi bahan bakar untuk menghidupkan kembali ekosistem yang sedang berjuang.