September 29, 2022

Pada 16 Agustus, tim sains dari misi Lucy NASA mengumumkan penemuan bulan yang mengorbit asteroid Polymele. Dinamakan untuk salah satu putri Peleus dalam mitologi Yunani, Polymele hanya memiliki panjang 17 mil pada sumbu terlebarnya. Dengan standar asteroid, 17 mil adalah diameter yang cukup kecil menjadikan Polymele salah satu asteroid Trojan terkecil yang ditargetkan oleh misi tersebut.

Menurut NASA, Polymele diperkirakan akan melintas di depan sebuah bintang pada 27 Maret. Ini memungkinkan tim untuk menyaksikan bintang berkedip ketika asteroid memblokirnya sebentar, sebuah proses yang disebut okultasi. Misi okultasi umum ini disebut “mengejar bayangan asteroid” dan sering kali memberikan informasi yang sangat berharga bagi para astronom.

Hari kegaiban khusus ini terbukti sangat istimewa. Menyebarkan 26 tim astronom profesional dan amatir melintasi jalur okultasi, tim Lucy berencana mengumpulkan data tentang lokasi, ukuran, dan bentuk Polymele, dengan “ketepatan yang belum pernah terjadi sebelumnya,” sementara asteroid digariskan oleh bintang di belakangnya.

“Kami sangat senang bahwa 14 tim melaporkan mengamati bintang yang berkedip saat lewat di belakang asteroid, tetapi saat kami menganalisis data, kami melihat bahwa dua pengamatan tidak seperti yang lain,” kata Marc Buie, pemimpin ilmu okultasi Lucy di Southwest Research Institute, yang berkantor pusat di San Antonio, melalui siaran pers. “Kedua pengamat itu mendeteksi sebuah objek sekitar 200 km (sekitar 124 mil) dari Polymele. Itu pasti satelit.”

Polymele berada sekitar 480 juta mil jauhnya dari Bumi pada saat pengamatan. Menurut NASA, melihat sesuatu pada jarak seperti ini mirip dengan “menemukan seperempat di trotoar di Los Angeles, ketika mencoba melihatnya dari gedung pencakar langit di Manhattan.”

See also  Cincin dan aura hantu Neptunus terungkap

Tim memperkirakan bahwa bulan Polymele berdiameter kira-kira tiga mil dan terpisah 125 mil. Bulan (atau satelit) ini tidak akan diberi nama resmi sampai tim menentukan orbitnya. Penamaan bisa memakan waktu lama karena bulan terlalu dekat dengan Polymele untuk terlihat jelas dengan teleskop berbasis Bumi dan yang mengorbit Bumi. NASA mengatakan penamaan harus menunggu sampai tim Lucy dapat melihat orbit pada upaya okultasi di masa depan atau ketika Lucy mendekati asteroid pada tahun 2027.

Misi Lucy selama 12 tahun diluncurkan pada Oktober 2021 dan merupakan misi pertama untuk mempelajari asteroid Trojan Jupiter. Misi ini dinamai berdasarkan fosil nenek moyang manusia yang disebut Lucy oleh penemunya pada tahun 1974. Kerangkanya yang berusia 3 juta tahun memberi para ilmuwan wawasan unik tentang evolusi manusia. Tujuan misi ini adalah untuk “merevolusi pengetahuan kita tentang asal-usul planet dan pembentukan tata surya.”