September 26, 2022

Setelah bertahun-tahun antisipasi yang meningkat, moonshot skala penuh pertama NASA sejak tahun 1972 akhirnya menjulang di atas landasan peluncuran Florida pada akhir Agustus—hanya tidak ke mana-mana karena kebocoran bahan bakar yang sulit.

Ini hanya penundaan terakhir untuk Artemis 1—penerbangan tanpa awak yang dijadwalkan diluncurkan dari Bumi, menembak dirinya sendiri di sekitar bulan, dan kembali. Kemunduran baru-baru ini menandai pertarungan ketidakpastian baru tentang kapan tepatnya, misi akan benar-benar diluncurkan.

Jadi apa yang menyebabkan penangguhan ini, apa yang dilakukan insinyur NASA untuk memperbaikinya, dan apakah itu akan memengaruhi mimpi bulan jangka panjang NASA? (Spoiler: jawaban untuk pertanyaan terakhir itu mungkin tidak.)

Apa yang menyebabkan keterlambatan?

Lebih dari sekadar peluncuran ke bulan, Artemis 1 ditetapkan untuk menjadi tes pertama Saturn V abad ke-21: Sistem Peluncuran Luar Angkasa (SLS), roket raksasa yang dirancang untuk menjadi tulang punggung program Artemis. Meskipun terbang mengelilingi bulan dan kembali tentu saja sangat keren, menguji roket yang akan menggerakkan peluncuran di masa depan mungkin bahkan lebih penting.

SLS menggunakan hidrogen sebagai propelan, menyimpannya dalam bentuk cairan super dingin, di bawah minus 423°F. Sementara para insinyur mendinginkan saluran bahan bakar ke suhu itu, mereka secara tidak sengaja menaikkan tekanan. Kemudian, ketika para insinyur mulai mengisi tangki bahan bakar roket untuk persiapan peluncuran, mereka melihat kebocoran di salah satu saluran bahan bakar di mana roket itu bertemu dengan roket. Apakah kedua masalah terkait belum diketahui.

Bahkan kebocoran sederhana bisa menjadi bencana dalam penantian, karena bisa memuntahkan gas hidrogen: zat yang sangat mudah terbakar, seperti Hindenburg api didemonstrasikan.

(SLS tidak asing dengan masalah pengisian bahan bakar seperti itu. Kembali pada bulan April, ketika para insinyur NASA sedang melakukan gladi bersih roket di landasan, para insinyur berulang kali mengalami masalah dengan kebocoran propelan saat mereka mencoba mengisi tangki roket.)

See also  Kekuatan (dan evolusi) di balik 'mata anak anjing' anjing Anda

[Related: With Artemis, NASA is aiming for the moon once more. But where will it land?]

Insinyur NASA sekarang mencoba memperbaiki kebocoran, mengganti segel di sepanjang saluran bahan bakar. Selama beberapa minggu ke depan, mereka akan menguji ulang di pad.

Yang penting, peluncuran yang gagal bukanlah peluncuran yang gagal. Alih-alih, ini adalah keputusan untuk membatalkan dan mencoba lagi nanti, setelah para insinyur menyelesaikan masalah yang dihadapi. “Mereka jauh lebih tertarik untuk membatalkan atau menunda peluncuran daripada mengalami bencana yang benar-benar akan membahayakan misi tersebut,” kata Makena Young, seorang analis kedirgantaraan di Center for Strategic & International Studies, sebuah think tank yang berbasis di Washington.

Apa yang terjadi selanjutnya?

Setelah para insinyur menyelesaikan pengujian ulang mereka, NASA tidak dapat langsung mencoba meluncurkan lagi. Untuk menyelesaikan misinya, Artemis 1 membutuhkan bulan berada di tempat yang tepat dalam orbitnya mengelilingi Bumi. Kesempatan itu telah berlalu, dan jendela peluncuran berikutnya tidak akan dimulai hingga akhir September: tanggal 23 atau 27.

Tanggal-tanggal tersebut tidak sembarangan. Meskipun Artemis 1 adalah profil tinggi, ia harus berbagi sistem pendukung dengan misi lain. Dalam hal ini, ia akan berbagi jaringan pelacakan luar angkasa dengan DART, sebuah probe tanpa awak yang bertujuan untuk mengubah arah asteroid dengan menabraknya seperti, yah, sebuah anak panah. Hari besar DART adalah pada tanggal 26 September, memberi atau menerima sehari. Artemis 1 tidak pantas menginjak kaki DART.

Peluncuran September tidak pasti. Pertanyaan lain yang belum terjawab adalah apakah para insinyur perlu mengembalikan Artemis 1 ke dalam Vehicle Assembly Building (VAB), hanggar besar berukuran pencakar langit tempat NASA merakit roketnya. Pertanyaan itu berasal dari sesuatu yang disebut Sistem Pemutusan Penerbangan, sistem bertenaga baterai yang menyebabkan roket hancur sendiri jika membelok keluar jalur, menghindari tabrakan.

See also  Apple berencana untuk mengganti CAPTCHA dengan pendekatan baru

Angkatan Luar Angkasa AS—yang sebenarnya memiliki wewenang atas peluncuran roket NASA—mengsertifikasi baterai untuk periode 25 hari yang berakhir sebelum jendela akhir September dimulai. Biasanya, NASA perlu memasukkan kembali roket ke dalam VAB dan mengganti baterainya. NASA sedang mencari izin khusus dari Angkatan Luar Angkasa untuk menukar baterai di pad sebagai gantinya.

Jika NASA memang perlu kembali ke VAB, jendela September mungkin menjadi lebih sulit untuk dicapai. Jendela berikutnya tidak akan dimulai sampai akhir Oktober. Dalam hal ini, NASA perlu mengatasi gerhana matahari pada 25 Oktober yang dapat merusak sistem komunikasi yang diandalkan NASA.

Apa yang ada di masa depan?

Dengan semua indikasi, ini bukan masalah apakah Artemis 1 akan diluncurkan, melainkan masalah kapan. Namun, bagi pemirsa di lapangan, beberapa di antaranya telah menunggu puluhan tahun untuk melihat Artemis terwujud, penundaan itu mungkin terasa seperti merakit perabot hanya untuk menemukan bahwa bagian terakhirnya hilang.

Tapi begitulah sifat dari setiap proyek kedirgantaraan yang kompleks. “Tidak pernah diasumsikan bahwa hal-hal itu akan berjalan dengan sempurna,” kata Young. “Jadi, terkadang, penundaan ini hanyalah biaya menjalankan bisnis.”

[Related: ‘Phantom’ mannequins will help us understand how cosmic radiation affects female bodies in space]

Itu membantu, dalam hal ini, bahwa misi Artemis lainnya baik di masa depan. Artemis 2, yang berencana untuk membawa tiga orang Amerika dan satu orang Kanada mengelilingi orbit bulan dan kembali, ala Apollo 8, saat ini dijadwalkan untuk tahun 2024. Artemis 3—sepatu bot pertama yang telah lama ditunggu-tunggu di Bulan dalam lebih dari setengah abad—menang. t diluncurkan setidaknya sampai tahun 2025.

Waktu henti yang lama di antara misi, yang mungkin menjengkelkan bagi penduduk Bumi yang tidak sabar, memang memberi NASA sedikit kelonggaran. Ini berarti bahwa misi masa depan tidak akan membayar harga dari penundaan ini.

See also  Cara terbaik untuk mengemas mobil Anda untuk perjalanan darat apa pun

“[Artemis 1] harus menyelinap lebih jauh ke musim dingin, atau bahkan tahun depan, untuk mulai berdampak pada sisa program, ”kata Young.