September 27, 2022

Pada tahun 2004, selama sembilan bulan penempatannya sebagai Spesialis Urusan Sipil di Mosul, Irak, Jeffrey Danovich terbiasa dengan bau karet yang terbakar. Dua kali sehari, selama 45 menit, gumpalan asap hitam mengepul ke udara saat unitnya menyiram semua sampah mereka dengan bahan bakar jet dan membakarnya. “Baunya sangat menyengat,” kata mantan sersan Angkatan Darat itu.

Danovich tidak terlalu memikirkannya saat itu. Kadang-kadang, dia akan sesak napas dan harus mengeluarkan inhaler, yang tidak pernah dia gunakan sebelum ditempatkan—tapi dia pikir itu mungkin ada hubungannya dengan kebiasaan merokok yang dia dapatkan.

Kemudian, dua tahun lalu, Danovich didiagnosis menderita leukemia limfositik kronis tahap awal, sejenis kanker darah yang sering dikaitkan dengan paparan bahan kimia. Ketika tes kembali menunjukkan tidak ada prekursor genetik untuk kondisi tersebut, yang menunjukkan bahwa diagnosis mungkin hasil dari paparan lingkungan, Danovich segera memikirkan kembali lubang-lubang bakar di Mosul.

Hari ini, Presiden Joe Biden diperkirakan akan menandatangani RUU baru menjadi undang-undang yang akan membahas masalah kesehatan terkait lubang pembakaran seperti yang terjadi di Mosul. UU PACT, yang disahkan Senat pekan lalu, adalah salah satu langkah untuk mengisi kesenjangan dalam kebijakan kesehatan bagi para veteran dengan membebaskan mereka dari beban pembuktian.

[Related: The Army put fitness trackers on paratroopers in Alaska to fine-tune its training]

Dalam beberapa dekade sejak Operasi Pembebasan Irak dan Operasi Pembebasan Bertahan (OIF/OEF), hampir 300.000 veteran telah melaporkan paparan polusi dari lubang-lubang pembakaran seperti yang ada di Mosul, menurut Departemen Urusan Veteran AS (VA). Di antara puing-puing yang dibuang ke dalam lubang adalah baterai, plastik, karet, bahan kimia, anggota badan yang diamputasi, dan amunisi, menurut Burn Pits 360, sebuah organisasi yang mengadvokasi UU PACT. Bahan kimia polutan yang dilepaskan selama luka bakar ini termasuk senyawa organik yang mudah menguap, yang berhubungan dengan kanker, penyakit ginjal, dan kerusakan sistem saraf, dan dibenzo-dioxins poliklorinasi, kelas bahan kimia yang diketahui berkontribusi terhadap kanker darah. Ribuan tentara telah mengalami penyakit mulai dari sesak napas kronis hingga kanker langka yang mematikan—sering didiagnosis pada individu muda yang sebelumnya sehat.

See also  Apa yang diperlukan untuk memindai di seluruh helikopter Apache

Namun VA telah membantah hingga 75 persen klaim kecacatan terkait dengan paparan lubang luka bakar. Itu karena sampai sekarang, agensi menyerahkannya kepada veteran seperti Danovich untuk membuktikan bahwa kondisi mereka dihasilkan dari layanan mereka. Itu akan berubah. UU PACT mengalihkan beban pembuktian itu ke negara. Undang-undang tersebut mencantumkan 24 kondisi dan penyakit yang berbeda, dari penyakit paru obstruktif kronik hingga kanker otak. Di bawah undang-undang tersebut, kondisi ini “diduga,” yang berarti bahwa veteran yang terkena dampak secara otomatis memenuhi syarat untuk pertanggungan asuransi dan kompensasi cacat dari VA — tanpa harus membuktikan apa pun.

Membuktikan bahwa luka bakar menyebabkan kondisi paru-paru dan kanker yang dialami oleh para veteran OEF/OIF hampir tidak mungkin dilakukan oleh para ilmuwan, apalagi pasien yang mencari perawatan medis. Pertama, tidak jelas bahan kimia spesifik apa yang terpapar pada veteran ini dan sejauh mana, kata Nicholas Lezama, konsultan kebijakan perawatan kesehatan dan mantan dokter Angkatan Udara yang pernah mengawasi daftar orang yang terpapar lubang kebakaran dan bahaya udara lainnya. “Sulit untuk mengukur keseluruhan hubungan antara paparan dan penyakit ketika kita bahkan tidak dapat mengukur paparannya,” katanya.

Dalam laporan National Academy of Sciences (NAS) 2011 tentang konsekuensi kesehatan jangka panjang dari lubang luka bakar, sebagian besar penelitian yang dirujuk mengeksplorasi dampak bahan kimia individual yang kemungkinan dilepaskan dari lubang luka bakar—masalah, karena bahan kimia ini kemungkinan memiliki efek kumulatif. , laporan itu mengakui. Banyak dari penelitian ini dilakukan pada hewan, yang bukan proxy yang sempurna untuk manusia. Dan sangat sedikit penelitian yang mengandalkan data epidemiologi—studi yang membandingkan masalah kesehatan yang dialami oleh mereka yang terpapar lubang bakar versus populasi umum. Mereka yang menghadapi variabel pengganggu. Veteran Irak dan Afghanistan, misalnya, terpapar berbagai jenis bahan kimia, termasuk asap medan perang, knalpot diesel, badai pasir, dan ledakan, kata Robert Miller, ahli paru di Vanderbilt University Medical Center.

See also  Connecticut sedang merekrut manajer misinformasi pemilu

[Related: Can the ‘Nintendo generation’ survive bootcamp? The Pentagon isn’t sure.]

Satu studi yang diterbitkan di Jurnal Kedokteran Kerja dan Lingkungan membandingkan gejala pernapasan pada 1.816 veteran yang dikerahkan ke Irak dan Afghanistan dengan gejala 5.335 orang yang dikerahkan di tempat lain. Di antara mereka yang ditempatkan di Irak dan Afghanistan, 14,5 persen membutuhkan spirometri, tes untuk memeriksa fungsi paru-paru, dibandingkan dengan 3,3 persen pada kelompok lain. Namun, kelompok yang dikerahkan ke Irak dan Afghanistan juga memiliki persentase perokok yang jauh lebih tinggi. Berdasarkan faktor-faktor ini, penulis laporan NAS 2011 menulis bahwa mereka tidak dapat mengatakan secara meyakinkan apakah emisi dari lubang pembakaran menyebabkan masalah kesehatan jangka panjang.

Tapi bukti yang tidak cukup tidak berarti tidak ada bukti, kata Miller. Ketika tim dokter yang dipimpin oleh Miller melakukan 49 biopsi paru pada veteran OIF/OEF yang mengalami sesak napas, semua sampel itu kembali abnormal. Tiga puluh delapan dari mereka menunjukkan tanda-tanda bronkiolitis konstriktif, suatu kondisi di mana saluran udara terkecil di paru-paru mengeras dan berhenti berfungsi. Penyakit langka, yang menjadi komplikasi khas pada veteran yang terkena luka bakar, biasanya ditemukan pada pasien yang menderita rheumatoid arthritis atau telah menjalani transplantasi. “Itu tidak terjadi secara spontan,” kata Miller. Frekuensi penyakit pada populasi ini adalah bukti “sangat kuat” untuk efek kesehatan jangka panjang dari penyebaran, tambahnya.

Mustahil untuk mengatakan apakah penyakit seseorang—leukimia Danovich, misalnya—dipicu oleh satu penyebab. UU PACT mengakui itu, kata Miller. Nama lengkapnya—SFS Heath Robinson Honoring Our PACT Act to Support Veterans Exposed to Toxic Substances—menghormati seorang veteran muda “yang sebenarnya sangat sehat” yang didiagnosis menderita kanker paru-paru yang sangat agresif setelah penyebaran, tidak pernah merokok.

See also  Beberapa orang yang terkena virus berbau lebih manis bagi nyamuk

Bronkiolitis konstriktif tidak terjadi secara spontan. Frekuensi penyakit pada veteran yang terpapar lubang bakar adalah bukti “sangat kuat” untuk efek kesehatan jangka panjang dari penyebaran.

Robert Miller, ahli paru-paru

Bahkan dalam kasus Robinson, apakah diagnosisnya terkait dengan luka bakar tidak pasti. “Di sinilah PACT Act masuk. Dikatakan, ‘Kami tidak akan menempatkan beban pembuktian ini pada Heath Robinson atau keluarganya,'” kata Miller. “Anda tidak akan pernah mendapatkan data yang cukup. Atau Anda tidak akan mendapatkan data tepat waktu untuk membantu mereka yang menderita.”

Danovich, bersama anggota lain dari unitnya yang didiagnosis menderita kanker kandung kemih setelah ditempatkan, masih berjuang agar perawatan medisnya ditanggung oleh undang-undang tersebut. Baik dia maupun kondisi rekannya tidak terdaftar sebagai dugaan. “Pertarungan belum berakhir. Ini sama sekali belum berakhir,” kata Danovich. Tetap saja, pengesahan UU PACT adalah pembenaran—tanda bahwa orang-orang akhirnya mendengarkan dia dan veteran lainnya.